domingo, 20 de mayo de 2018

Una Vista Única de Nuestra Galaxia

15.05.18.- A primera vista, esta imagen podría parecer una descarga eléctrica o un chorro de tinta roja filtrándose en el agua, pero se trata de una vista única de nuestro hogar en el cosmos. Esta imagen del plano central de la Vía Láctea es obra del satélite Planck de la ESA y el Experimento Pionero de Atacama (APEX), situado a unos 5.100 m de altitud en los Andes chilenos y operado por el Observatorio Europeo Austral.


La imagen fue publicada en 2016 como producto final de un estudio de APEX que cartografió el plano galáctico visible desde el hemisferio sur a ondas submilimétricas (situadas entre las ondas infrarrojas y de radio en el espectro electromagnético). 


Complementa a los datos de los observatorios espaciales Planck y Herschel de la ESA. 
Planck y APEX forman la pareja ideal. APEX visualiza con todo detalle pequeños fragmentos del cosmos, mientras que los datos Planck son perfectos para estudiar áreas a gran escala. Además, abarca la totalidad del firmamento, algo nada sencillo. Los dos se complementan bien y ofrecen una perspectiva única del Universo.  


La imagen revela numerosos objetos en nuestra galaxia. Las manchas brillantes a lo largo del plano de la Vía Láctea son fuentes compactas de radiación submilimétrica: regiones muy frías, polvorientas y llenas de acumulaciones que permitirían estudiar innumerables cuestiones, desde cómo se forman las estrellas hasta la estructura del Universo en conjunto. 


De derecha a izquierda, las fuentes más notables incluyen a NGC 6334 (fragmento brillante en el extremo derecho), NGC 6357 (a la izquierda de NGC 6334), el propio centro galáctico (el fragmento central, más brillante y más grande en la imagen), M8 (el trazo brillante hacia la parte inferior izquierda del plano) y M20 (visible por encima y a la izquierda de M8). Aquí puede consultarse una vista etiquetada.


Planck fue lanzado el 14 de mayo de 2009 y concluyó su misión en octubre de 2013. El telescopio proporcionó una cantidad ingente de información sobre el cosmos. Su principal objetivo era estudiar el fondo cósmico de microondas, los vestigios de la radiación del Big Bang. Entre otros hitos, Planck dio lugar a un mapa completo del fondo de microondas con una sensibilidad y una precisión sin precedentes, y tomó la ‘huella magnética’ de la Vía Láctea al explorar el comportamiento de cierta luz emitida por el polvo de nuestra galaxia. 


Sus observaciones ayudan a los científicos a explorar y comprender cómo se formó el Universo, su composición y su contenido, así como su evolución desde su nacimiento hasta el presente. 


APEX es fruto de la colaboración entre el Instituto Max Planck de Radioastronomía, el Observatorio Espacial de Onsala (OSO) y el Observatorio Europeo Austral (ESO). El telescopio es operado por ESO.

Image Credit: ESO/ATLASGAL consortium; ESA/Planck

sábado, 12 de mayo de 2018

El Satélite Terra Observa las Cenizas del Volcán Kilauea Desde el Espacio

10.05.18.- El 3 de Mayo de 2018, una nueva erupción comenzó en una fisura del volcán Kilauea en la isla de Hawai. Kilauea es el volcán más activo del mundo, y ha entrado en erupción casi en forma continua desde 1983. El avance de la lava y el peligroso gas de dióxido de azufre han obligado a evacuar a miles de residentes en el vecindario de Leilani Estates. Se han destruido varias casas y nadie puede decir cuando disminuirá la erupción y los evacuados puedea regresar a casa.



El 6 de Mayo de 2018, aproximadamente a las 11:00 a.m. hora local, el instrumento MISR del satélite Terra de la NASA captó esta vista de la isla al pasar por encima. Gran parte de la isla estaba cubierta por nubes, incluida la fisura en su punto oriental. Sin embargo, una pluma de erupción es visible fluyendo hacia el sudoeste sobre el océano. El instrumento MISR es único en el sentido de que tiene nueve cámaras que ven la Tierra en diferentes ángulos: una apuntando hacia abajo, cuatro en varios ángulos en dirección hacia adelante y cuatro hacia atrás. Esta imagen muestra la vista desde una de las cámaras apuntando hacia adelante de MISR (60 grados), que muestra la pluma más claramente que las vistas casi verticales.



La información de las imágenes adquiridas en diferentes ángulos de vista se usa para calcular la altura de la pluma, cuyos resultados se superponen en la imagen de la derecha. La parte superior de la pluma cerca de la fisura se encuentra a aproximadamente 2.000 metros de altitud, y la altura de la pluma disminuye a medida que viaja hacia el sur y el oeste. Estas altitudes relativamente bajas significan que la ceniza y el dióxido de azufre permanecen cerca del suelo, lo que puede causar problemas de salud a las personas en la isla a sotavento de la erupción. El monitor de calidad del aire "Ocean View" operado por la Sucursal de Aire Limpio del Departamento de Salud del Estado de Hawai registró una concentración de 18 μg/m 3 de partículas suspendidas en el aire de menos de 2.5 micras de diámetro a las 11 a.m. hora local. Esta cantidad corresponde a una calificación de calidad del aire de "moderada" y respalda los resultados de MISR que indican que la ceniza probablemente estaba presente a nivel del suelo en este lado de la isla. Estos datos fueron adquiridos durante la órbita número 97780 del satélite Terra.


Image Credit: NASA/Terra

sábado, 5 de mayo de 2018

Dragón Regresará a la Tierra el Sábado con Estudios Científicos de la ISS

02.05.18.- La nave espacial de carga Dragón SpaceX está programada para amerizar en el Océano Pacífico el sábado 5 de Mayo, al oeste de Baja California, con más de 1.800 kilogramos de muestras de demostración de ciencia, tecnología y tecnología de la NASA provenientes de la Estación Espacial Internacional.


La nave espacial Dragón será llevada por barco a Long Beach, donde se retirará parte de la carga de inmediato para devolverla a la NASA. Dragón entonces estará preparada para un viaje de regreso a las instalaciones de prueba de SpaceX en McGregor, Texas, para el procesamiento final.
Una variedad de estudios tecnológicos y biológicos regresarán en Dragón.


Las muestras del estudio Metabolic Tracking ayudarán a los investigadores a entender los efectos de la microgravedad en el impacto metabólico de cinco compuestos terapéuticos diferentes. Esta investigación determina la viabilidad de desarrollar la mejora de productos farmacéuticos en microgravedad utilizando un nuevo método para probar los efectos metabólicos de compuestos de fármacos. Esto podría conducir a medicamentos más efectivos y menos costosos.


La investigación APEX-06 estudió el crecimiento, el desarrollo y los perfiles de expresión génica de plantas de la monocotiledónea Brachypodium distachyon. La mayoría de los principales cultivos de granos de cereales utilizados para producir alimentos pertenecen a una clase de plantas llamadas monocotiledóneas o monocotiledóneas, plantas con flores cuyas semillas generalmente contienen solo una hoja embrionaria. Esta investigación conducirá a una mejor comprensión de los mecanismos moleculares y de desarrollo que contribuyen a la adaptación a las condiciones de los vuelos espaciales. A largo plazo, los resultados también pueden conducir al desarrollo de estrategias destinadas a mejorar la adaptabilidad de las monocotiledóneas a los parámetros de los vuelos espaciales, lo que sería beneficioso para la futura exploración espacial humana ya que las monocotiledóneas proporcionan muchos alimentos básicos.


Fruit Fly Lab-03 es la tercera misión del Fruit Fly Lab a bordo de la Estación que utiliza el organismo modelo Drosophila melanogaster. Drosophila se utiliza para la investigación porque aproximadamente el 75 por ciento de los genes de enfermedades humanas tienen análogos en el genoma de la mosca de la fruta. Esta misión estudió los efectos del entorno espacial en la inmunidad innata, que es la rama del sistema inmune responsable de respuestas rápidas e inespecíficas a la infección. Este tema es importante para prepararse para futuras exploraciones ya que la disfunción del sistema inmune y las infecciones son riesgos potenciales para los astronautas en misiones de exploración espacial de larga duración.


Dragón es actualmente la única nave espacial de reabastecimiento de la Estación Espacial capaz de devolver carga a la Tierra, y este fue el segundo viaje al laboratorio orbital para esta nave espacial, que completó su primera misión hace casi dos años. SpaceX lanzó su 14ª misión de reabastecimiento comercial contratada por la NASA a la Estación el 2 de Abril desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 40 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida con un cohete Falcon 9 que también lanzó su 12ª misión de reabastecimiento comercial contratada por la NASA a la Estación.


Durante más de 17 años, los humanos han vivido y trabajado continuamente a bordo de la Estación, avanzando en el conocimiento científico y demostrando nuevas tecnologías. Un esfuerzo global, más de 200 personas de 18 países han visitado el laboratorio único de microgravedad que ha albergado más de 2.300 investigaciones científicas de investigadores de más de 100 países.


Una cápsula Dragón de SpaceX amerizó en el Océano Pacífico en Mayo de 2016. Image Credit: SpaceX

sábado, 28 de abril de 2018

Gaia Crea el Mapa Estelar más Completo de nuestra Galaxia... y Más Allá

26.04.18.- La misión Gaia de la ESA ha producido el catálogo de estrellas más completo hasta la fecha, con mediciones de alta precisión de casi 1.700 millones de estrellas y detalles de nuestra Galaxia nunca antes vistos.


El esperado lanzamiento, basado en 22 meses de estudio del firmamento, dará lugar a innumerables descubrimientos, ya que los nuevos datos incluyen posiciones, indicadores de distancia y movimientos de más de mil millones de estrellas, además de medidas de alta precisión de asteroides dentro de nuestro Sistema Solar y estrellas más allá de la Vía Láctea. 


El análisis preliminar de estos abundantísimos datos revela detalles precisos sobre la formación y el movimiento de las estrellas que pueblan la Vía Láctea, información esencial para poder investigar la formación y la evolución de nuestra Galaxia anfitriona. 

“Las observaciones recogidas por Gaia están redefiniendo las bases de la astronomía”, reconoce Günther Hasinger, director de Ciencia de la ESA.

“Gaia es una misión ambiciosa que se apoya en un enorme esfuerzo colaborativo para dar sentido a un elevado volumen de datos de gran complejidad. Demuestra la necesidad de proyectos a largo plazo para garantizar el progreso en la ciencia y la tecnología espaciales, así como para llevar a cabo misiones científicas aún más atrevidas en las próximas décadas”. 


La misión fue lanzada en diciembre de 2013 y comenzó sus operaciones científicas al año siguiente. 

El primer lanzamiento de datos, basado en tan solo un año de observaciones, fue publicado en 2016. Contenía las distancias y movimientos de dos millones de estrellas. El nuevo lanzamiento, que abarca el periodo comprendido entre el 25 de julio de 2014 y el 23 de mayo de 2016, identifica las posiciones de casi 1.700 millones de estrellas, y con una precisión mucho mayor. En el caso de algunas de las estrellas más brillantes del estudio, el nivel de precisión equivaldría al de un observador que, desde la Tierra, fuese capaz de ver una moneda de un euro en la superficie de la Luna. 


Gracias a estas medidas de precisión es posible distinguir el paralaje de las estrellas (el movimiento aparente del cielo causado por la traslación anual de la Tierra alrededor del Sol) de sus movimientos reales por la Galaxia. El nuevo catálogo enumera los paralajes y la velocidad del desplazamiento (el movimiento propio) de más de 1.300 millones de estrellas. A partir de las medidas más exactas del paralaje, que constituyen alrededor del diez por ciento del total, los astrónomos podrán calcular directamente las distancias a estrellas concretas. 

“El segundo lanzamiento de Gaia representa un gran paso adelante respecto del satélite Hipparcos de la ESA, predecesor de Gaia y la primera misión espacial de astrometría, que estudió unas 118.000 estrellas hace casi treinta años”, explica Anthony Brown, de la Universidad de Leiden (Países Bajos). 


Anthony preside el Consorcio para el Procesamiento y Análisis de Datos de Gaia (DPAC), que supervisa la colaboración de unos 450 científicos e ingenieros de software encargados de elaborar el catálogo de Gaia a partir de los datos del satélite. 

“El inmenso número de estrellas, con sus posiciones y movimientos, ya bastaría para convertir el nuevo catálogo de Gaia en un hito espectacular”, añade Anthony. 

“Pero hay más: este catálogo científico único incluye muchos otros tipos de datos, con información sobre las propiedades de las estrellas y otros objetos celestes, lo que hace de este lanzamiento algo realmente excepcional”.



En cielo de Gaia en color. Image Credit: ESA/Gaia/DPAC

sábado, 21 de abril de 2018

Lluvia de Meteoros de las Líridas Para Celebrar el Día de la Tierra

20.04.18.- El 22 de abril, millones de personas en todo el mundo se reunirán en festejos y en otros eventos para celebrar el día de nuestro hermoso planeta azul. Es el Día de la Tierra, una ocasión para hacer una pausa, reflexionar y hablar sobre cómo mantener un medio ambiente limpio y saludable en la Tierra. Este año, el Día de la Tierra terminará con una lluvia de meteoros.


El 21 y 22 de abril, la Tierra pasará a través de una corriente de escombros del cometa Thatcher, el cual es la fuente de la lluvia anual de meteoros de las Líridas.


A medida que la Tierra atraviese la zona de escombros, grumos de polvo cometario, la mayoría de ellos no más grandes que los granos de arena, golpearán la atmósfera de nuestro planeta desplazándose a 49 kilómetros por segundo (aproximadamente 177.028 kilómetros por hora o 110.000 millas por hora) y se desintegrarán bajo la forma de rayos de luz. Las Líridas típicas son casi tan brillantes como las estrellas de la Osa Mayor.


De todas las lluvias de meteoros, las Líridas son relativamente suaves. En la mayoría de los años, durante abril, no hay más que de 10 a 20 meteoros Líridas por hora. Este año, la luna se encontrará en cuarto creciente, por lo que se ocultará pronto. Así pues, la segunda parte de la noche será la mejor hora para poder observar las Líridas.


Pero, en ciertas ocasiones, cuando la Tierra se desliza a través de una masa de escombros inusualmente densa del cometa Thatcher, esa cifra se incrementa, lo cual da como resultado lo que se conoce como un estallido de meteoros. En el año 1982, por ejemplo, los observadores del cielo contaron 90 Líridas por hora. Pero, en 1803, un periodista en Richmond, Virginia, documentó un estallido todavía más impresionante y escribió:

“Se observaron estrellas fugaces el miércoles por la mañana en Richmond y sus alrededores, lo cual alarmó a muchos y dejó atónitos a todos los que las observaron. De la una a las tres de la mañana, esos meteoros brillantes parecieron caer desde todas partes del cielo, en cantidades tales que se asemejaron a una lluvia de cohetes en el cielo...”.


Otro informe del siglo XIX publicado menciona que un observador “contó 167 meteoros en alrededor de 15 minutos y después ya no pudo contarlos a todos”.


No se predice un estallido como ese para el año 2018, pero, por otro lado, tampoco se habían predicho estallidos en esas ocasiones anteriores. Si está levantado tarde por la noche, eche un vistazo.


El mejor momento para observar la lluvia es entre alrededor de las 11 de la noche del 21 de abril y el amanecer del 22 de abril, en cualquier huso horario en el hemisferio norte.
Consejos para la observación: Abríguese. Tome una silla reclinable o coloque una manta gruesa sobre un sitio plano en el suelo. Recuéstese y mire hacia arriba. Los meteoros pueden aparecer en cualquier parte del cielo, aunque sus rastros tenderán a apuntar hacia la constelación Lira (Lyra, en idioma inglés), de la que obtienen su nombre los meteoros. Las horas previas al amanecer son las mejores para observar porque es entonces cuando Lira está más alta en el cielo.


Si puede, aléjese de las luces de la ciudad y busque el cielo más oscuro posible para presenciar el mejor espectáculo que pueda.


¡Disfrute el Día de la Tierra! Y, después, disfrute la Noche de la Tierra todavía más.





Mapa celeste para la observación de las Líridas la madrugada del 22 de Abril de 2018. Image Credit: NASA/NASANET

sábado, 14 de abril de 2018

57 Aniversario del Primer Vuelo Espacial Humano

12.04.18.- La primera nave espacial del mundo con un hombre a bordo, la Vostok, se puso en órbita desde la Unión Soviética el 12 de abril de 1961. El navegante espacial que pilota la nave Vostok es un ciudadano de la URSS, el Mayor Yuri Gagarin. Para el mundo de 1961 este fue un anuncio electrizante, realizado mientras Gagarin estaba todavía en el espacio. Los estadounidenses se quedaron atónitos, aunque las felicitaciones que enviaron a Moscú fueron auténticas. Este histórico vuelo de 108 minutos, una única órbita alrededor de la Tierra, convirtió a Gagarin en el primer ser humano en el espacio y en un héroe internacional. Tenía sólo 27 años.

Imagen de Yuri Gagarin, piloto de la nave Vostok 1, en el autobús de camino al histórico despegue. El cosmonauta detrás de Gagarin es el alemán Titov, piloto de reserva que se convirtió en piloto del Vostok 2.



Su hazaña fue sorprendente en aquel momento. La NASA se apresuró a poner un astronauta en el espacio y, en mayo de 1961, Alan Shepard se convirtió en el primer astronauta de EE.UU., aunque haciendo un vuelo balístico suborbital. Hasta el año siguiente no estuvo en órbita un astronauta estadounidense: John Glenn dio la vuelta a la Tierra a bordo del Mercury Friendship 7 en febrero de 1962. Dos días después del retorno de la Vostok 1 Gagarin regresó a Moscú, donde apareció en el balcón del Kremlin con el primer ministro Nikita Jruschov. Cuarenta y ocho horas antes era un desconocido; poco después se convirtió, probablemente, en el hombre más famoso de la Tierra.

El histórico vuelo espacial de Gagarin fue portada de los periódicos de todo el planeta.



Se embarcó en una gira mundial en la que los vítores de las multitudes le acompañaron dondequiera que iba. Las visitas internacionales de Gagarin fueron extraordinarias porque se produjeron en plena Guerra Fría. He aquí que había alguien que podía viajar, no sólo entre la Tierra y el espacio, sino también entre los mundos cerrado y abierto del Este y el Oeste. Las diferencias ideológicas se olvidaron temporalmente pues aquel hombre fue aclamado como un héroe en todo el mundo.

Una placa en memoria de Yuri Gagarin entregada al general Kuznetsov, Comandante del Centro de Entrenamiento de la Ciudad de las Estrellas, por el Dr. George M. Low, en calidad de Administrador de la NASA en una ceremonia en Moscú en 1971.



Gagarin nunca volvió al espacio. Después de la gira, regresó a su casa en la Ciudad de las Estrellas para continuar su trabajo en el programa espacial ruso. Se estaba preparando para el primer vuelo de la nueva nave Soyuz en 1967, pero los altos directivos del espacio lo dejaron en tierra: no querían arriesgar la vida de un héroe de la Unión Soviética en otra misión peligrosa. Lo más trágico fue que Gagarin perdió la vida durante un vuelo rutinario de entrenamiento el 27 de marzo de 1968, cuando su avión se estrelló y tanto él como su instructor fallecieron. Sus cenizas se depositaron en la muralla del Kremlin y, en su honor, un cráter lunar y el asteroide 1772 Gagarin recibieron su nombre.

Lanzamiento del Transbordador Espacial Columbia el 12 de Abril de 1981.



Veinte años después de aquel momento histórico, en la mañana del 12 de Abril de 1981, dos astronautas se sentaban por primera vez en la cabina de vuelo del Columbia, una nueva nave espacial radicalmente distinta, bautizada como Transbordador Espacial. Ese día, la NASA hizo historia con el lanzamiento del primer Transbordador Espacial, el ahora desaparecido Columbia y sus dos tripulantes a bordo. El Comandante del primer vuelo fue el astronauta John Young, veterano de dos misiones Gemini y de dos vuelos espaciales del programa Apolo. El Piloto de pruebas de la Marina Bob Crippen, ejerció como piloto de la misión en el que sería su primer viaje al espacio. La histórica Misión STS-1 y sus dos tripulantes aterrizaron el 14 de Abril de 1981, dos días después de su lanzamiento en la base de las Fuerzas Aéreas de Edwards, en California. Con el lanzamiento del Columbia, la NASA comenzaba una nueva era del vuelo espacial humano.


©NASA / ESA / ROSCOSMOS

sábado, 7 de abril de 2018

Científicos Sorprendidos por un Implacable Frente Cósmico Frío

04.04.18.- Los astrónomos han descubierto enormes "sistemas meteorológicos" que son millones de años luz en extensión y más antiguos que el Sistema Solar.


Los investigadores utilizaron el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA para estudiar un frente frío ubicado en el cúmulo de galaxias Perseo que se extiende cerca de dos millones de años luz, o aproximadamente 10 mil millones de millas.


Los cúmulos de galaxias son los objetos más grandes y masivos en el Universo que se mantienen unidos por la gravedad. Entre los cientos o incluso miles de galaxias en un cúmulo, hay vastas reservas de gas supercalentado que brillan con luz de rayos X.


El frente frío en el grupo Perseo consiste en una persistente banda de gas relativamente densa con una temperatura 'fría' de unos 30 millones de grados moviéndose a través de gas caliente de menor densidad con una temperatura de aproximadamente 80 millones de grados. El enorme frente estudiado con el Chandra se formó hace unos 5.000 millones de años y ha estado viajando a velocidades de alrededor de 480.000 kilómetros por hora desde entonces. Sorprendentemente, el frente se ha mantenido extremadamente definido con el paso de los eones, en lugar de difuminarse.

"El tamaño, la edad, la velocidad y la nitidez de este frente frío son notables", dijo Walker del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, quien dirigió el estudio. "Todo sobre este sistema climático cósmico es extremo".


Mientras que los frentes fríos en la atmósfera de la Tierra son impulsados por la rotación del planeta, los que surcan las atmósferas de cúmulos de galaxias como Perseo son causados por colisiones entre el cúmulo y otros cúmulos de galaxias. Estas colisiones ocurren típicamente cuando la gravedad del grupo principal tira del grupo más pequeño hacia el interior de su núcleo central. Si el grupo más pequeño hace un pase cercano por el núcleo central, la atracción gravitacional entre ambas estructuras hace que el gas en el núcleo se mueva como el vino arremolinado en un vaso. El chapoteo produce un patrón en espiral de frentes fríos que se mueven hacia afuera a través del gas del cúmulo.


Uno de los aspectos más sorprendentes de esta nueva investigación es que el frente frío en Perseo permanece bien definido, incluso después de miles de millones de años. A medida que el frente frío viaja a través del cúmulo de galaxias, pasa a través de un entorno hostil de ondas sonoras y turbulencias causadas por los estallidos del agujero negro supermasivo en el centro de Perseo.

"De alguna manera, frente a todo este bombardeo, el frente frío ha sobrevivido intacto", dijo el coautor John ZuHone, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica. "En lugar de ser erosionado, en realidad se ha dividido en dos bordes bien definidos". "No estamos del todo seguros de lo que hace que este frente frío sea tan resistente, pero nuestras simulaciones informáticas brindan algunas pistas importantes", dijo Jeremy Sanders , coautor de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido. 

"Parece que los campos magnéticos se han cubierto sobre el frente frío, actuando casi como un escudo contra el aluvión de fuerzas del resto del grupo".


Estas observaciones del Chandra, junto con el trabajo teórico, proporcionan información útil sobre la fuerza del campo magnético a lo largo del frente frío. En sus simulaciones, los investigadores probaron los efectos de tres intensidades de campo magnético diferentes. Con el campo magnético más fuerte no se observó división en el frente frío, y con el campo magnético más débil, el frente frío se volvió borroso. En cambio, la simulación con un campo magnético de intensidad intermedia reprodujo el frente frío dividido.


Aurora Simionescu y sus colaboradores descubrieron originalmente el frente frío de Perseo en 2012 utilizando datos del ROSAT alemán (ROentgen SATellite), el Observatorio XMM-Newton de la ESA y el satélite de rayos X Suzaku de Japón. La visión de rayos X de alta resolución del Chandra permitió la primera observación de la nitidez y la división del antiguo frente frío que se realizará.



Los investigadores utilizaron el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA para estudiar un frente frío ubicado en el cúmulo de galaxias Perseo que se extiende cerca de dos millones de años luz, o aproximadamente 10 mil millones de millas. Image Credit: NASA/CXC/GSFC/S. Walker, ESA/XMM, ROSAT