sábado, 25 de octubre de 2014

La flota científica de la NASA se prepara para observar al cometa que pasará cerca de Marte

15 de octubre de 2014: La enorme flota científica de la NASA, en particular los instrumentos que orbitan y exploran Marte, tiene una ubicación privilegiada para tomar imágenes y estudiar el sobrevuelo de un cometa, que se da una sola vez en la vida, y que tendrá lugar el domingo 19 de octubre.
El cometa C/2013 A1, también conocido como el cometa Siding Spring, pasará dentro de aproximadamente los 139.500 kilómetros (87.000 millas) del Planeta Rojo; menos que la mitad de la distancia que hay entre la Tierra y nuestra Luna y menos que un décimo de la distancia de cualquier sobrevuelo que un cometa conocido haya hecho de la Tierra.

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 La imagen muestra cómo observarán al cometa Siding Spring los diferentes instrumentos de la NASA. El máximo acercamiento a Marte tendrá lugar el 19 de octubre de 2014. Crédito de la imagen: NASA
 
El núcleo de Siding Spring realizará su máximo acercamiento a Marte alrededor de las 2:27 de la tarde, EDT (hora diurna del Pacífico), y lo hará a 56 kilómetros por segundo (126.000 millas por hora). Esta proximidad proporcionará una oportunidad sin precedentes para que los investigadores reúnan datos tanto del cometa como de sus efectos sobre la atmósfera marciana.

“Este es un regalo científico cósmico que podría seguir dándonos información y las diversas misiones científicas de la agencia estarán listas para recibir todo eso”, dijo John Grunsfeld, un astronauta y administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. “Este cometa en particular nunca ingresó al sistema solar interior, de modo que proporcionará una nueva fuente de pistas sobre los primeros días de nuestro sistema solar”.
 
 
Siding Spring vino desde la Nube de Oort, una región esférica del espacio que rodea a nuestro Sol y que ocupa espacio a una distancia entre 5.000 y 100.000 unidades astronómicas. Es un enjambre gigante de objetos de hielo que, se cree, son el material remanente de la formación del sistema solar.
Siding Spring será el primer cometa de la Nube de Oort en ser estudiado de cerca por una nave especial, lo que dará a los científicos una invalorable oportunidad para aprender más acerca de los materiales, incluyendo al agua y los compuestos de carbono, que existían durante la formación del sistema solar, hace 4,6 mil millones de años.

Algunas de las mejores y más reveladoras imágenes y datos científicos provendrán de instrumentos que orbitan y exploran la superficie de Marte. A modo de preparación para el sobrevuelo del cometa, la NASA realizó maniobras con su orbitador Mars Odyssey (Odisea de Marte, en idioma español), así como con el Orbitador de Reconocimiento de Marte (Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, por su sigla en idioma inglés) y con el miembro más nuevo de la flota de Marte denominado Atmósfera de Marte y Evolución de Materiales Volátiles (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN o MAVEN, por su acrónimo en idioma inglés), con el fin de reducir el riesgo de impacto con partículas de polvo de alta velocidad que son despedidas del cometa.


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 Haga clic para ver el video de ScienceCast: Atmósferas en colisión: Marte versus el cometa Siding Spring, en idioma inglés 
 
El período de más riesgo para las naves espaciales en órbita se iniciará alrededor de 90 minutos después del máximo acercamiento del núcleo del cometa y durará aproximadamente 20 minutos, cuando Marte realice su máximo acercamiento al centro del rastro de polvo en expansión que sale volando del núcleo del cometa.

“El peligro no es un impacto del núcleo del cometa en sí mismo, sino la cola de escombros que sale de él. Según las observaciones en la Tierra, que tienen sus limitaciones, los resultados de los modelos indican que el peligro no es tan grande como se había anticipado. Marte estará justo en el borde de la nube de escombros, de modo que podría encontrarse con algunas de las partículas; o no”, dijo Rich Zurek, el científico en jefe del Programa de Exploración (Mars Exploration Program, en idioma inglés), en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California.

La atmósfera de Marte, a pesar de que es mucho más delgada que la de la Tierra, protegerá a los vehículos de exploración todo terreno de Marte, Opportunity y Curiosity (Oportunidad y Curiosidad, en idioma español, respectivamente) del polvo del cometa, si es que éste llega al planeta. Se han programado observaciones del cometa para ambos vehículos de exploración.

Los orbitadores de Marte, de la NASA, reunirán información antes, durante y después del sobrevuelo. Dicha información estará relacionada con el tamaño, la rotación y la actividad del núcleo del cometa, así como con la variabilidad y la composición del gas de la coma alrededor del núcleo y el tamaño y la distribución de las partículas de polvo en la cola del cometa.

Las observaciones de la atmósfera de Marte están diseñadas para revisar posibles rastros de meteoros, cambios en la distribución de partículas neutras y cargadas y los efectos del cometa sobre la temperatura del aire y las nubes. MAVEN tendrá una oportunidad particularmente provechosa para estudiar el cometa y cómo su tenue atmósfera, o coma, interacciona con la atmósfera superior de Marte.

Los telescopios ubicados en la Tierra y en el espacio, que incluyen al icónico Telescopio Espacial Hubble (Hubble Space Telescope, en idioma inglés), también estarán en posición para observar este objeto celeste único. Los observatorios espaciales astrofísicos de la entidad (Kepler, Swift, Spitzer, Chandra y las Instalaciones del Telescopio Infrarrojo, ubicado en Mauna Kea, Hawái) también estarán dando seguimiento al evento.

El cazador de asteroides de la NASA, el Explorador Infrarrojo de Campo Amplio para Sondeo de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer o NEOWISE, por su acrónimo en idioma inglés), ha estado tomando imágenes y continuará haciéndolo como parte de sus operaciones. Además, las dos naves espaciales heliofísicas de la agencia, el Observatorio de las Relaciones Terrestres y Solares (Solar TErrestrial RElations Observatory o STEREO, por su acrónimo en idioma inglés) y el Observatorio Solar y Heliosférico (Solar and Heliophysics Observatory o SOHO, por su acrónimo en idioma inglés) también tomarán imágenes del cometa. Asimismo, la Plataforma de Observación en Globo para la Ciencia Planetaria (Balloon Observation Platform for Planetary Science o BOPPS, por su acrónimo en idioma inglés), de la agencia, que es un telescopio sub-orbital transportado por un globo, ya ha realizado observaciones del cometa en vísperas del encuentro cercano con Marte.

Las imágenes y las actualizaciones serán publicadas en línea antes y después del sobrevuelo del cometa.
Varias imágenes de Siding Spring previas al sobrevuelo, así como información sobre el cometa y las observaciones del evento planeadas por la NASA, se encuentran disponibles en Internet en: http://mars.nasa.gov/comets/sidingspring,en idioma inglés

sábado, 13 de septiembre de 2014

Moscas de la fruta en la Estación Espacial Internacional

29 de julio de 2014: Las moscas de la fruta tienen ojos saltones y son alargadas y delgadas, les encantan las bananas en mal estado y, siguiendo órdenes de sus cerebros del tamaño de un alfiler, pueden poner cientos de huevos por día.
Tenemos mucho en común.
Desde el punto de vista genético, las personas y las moscas de la fruta son sorprendentemente parecidas, explica la bióloga Sharmila Bhattacharya, del Centro de Investigaciones Ames (Ames Research Center, en idioma inglés), de la NASA. “Alrededor del 77% de los genes que ocasionan las enfermedades humanas tienen una contraparte reconocible en el código genético de las moscas de la fruta, y el 50% de las secuencias de proteínas de la mosca tienen análogos en los mamíferos.

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 En un nuevo video de ScienceCast se considera a la mosca de la fruta como un astronauta: la Drosophila melanogaster podría ayudar a la NASA a viajar más profundo que nunca en el espacio. Reproducir el video (en idioma inglés) 
 
Es por ello que las moscas de la fruta, conocidas entre los científicos como Drosophila melanogaster, son algo común y corriente en los laboratorios de investigaciones genéticas. Pueden ser buenos sustitutos de las personas. Se reproducen rápidamente, de manera que se pueden estudiar muchas generaciones en poco tiempo, y su genoma ha sido mapeado por completo. La Drosophila se usa como modelo genético de diversas enfermedades humanas, incluyendo la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Huntington (o corea de Huntington).

Ellas están a punto de convertirse en modelos genéticos para los astronautas. “Estamos enviando moscas de la fruta a la Estación Espacial Internacional”, dice Bhattacharya. “Orbitarán la Tierra junto con los astronautas, ayudándonos a explorar los efectos que tienen los viajes espaciales a largo plazo sobre los seres humanos”. 

Las moscas vivirán en un hábitat desarrollado en el centro Ames, llamado “Laboratorio de la Mosca de la Fruta” (Fruit Fly Lab, en idioma inglés). En su interior, llevarán la apurada vida de las moscas de la fruta: vivirán, morirán, se reproducirán y experimentarán la misma radiación espacial y la misma gravedad que sus contrapartes humanos. Las cámaras registrarán el comportamiento y la apariencia de estos astronautas en miniatura; y, a ciertos intervalos, algunas de estas moscas serán congeladas y enviadas de nuevo a la Tierra para su análisis. 

Esta investigación fue recomendada por el mismo Consejo Nacional de Investigaciones (National Research Council, en idioma inglés). En una reciente Encuesta Decadal, el consejo destacó que “los sistemas de modelos ofrecen conocimiento cada vez más valioso sobre la biología básica”. Asimismo, ellos solicitaron “un esfuerzo organizado para identificar cambios comunes en la expresión de los genes entre los sistemas modelo clave en el espacio”.

“El Laboratorio de la Mosca de la Fruta nos permitirá investigar una variedad de preguntas, como el efecto de los vuelos espaciales sobre el envejecimiento, la salud cardiovascular, el sueño, el estrés y mucho más”, señala la investigadora.

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 Visite la página en Internet del Laboratorio de la Mosca de la Fruta (en idioma inglés) 
 
El interés personal de Bhattacharya es el sistema inmunitario. Hace mucho tiempo que se conoce que la capacidad de los astronautas para resistir a las enfermedades se ve debilitada en el espacio. Y resulta que lo mismo sucede con las moscas de la fruta. “Enviamos las Drosophila a la órbita de la Tierra a bordo del trasbordador espacial Discovery (Descubrimiento, en idioma español), en el año 2006, y todas experimentaron un deterioro en la función inmunitaria”, dice Bhattacharya.

El vuelo del trasbordador fue relativamente breve, duró solo 13 días, pero los astronautas que viajen a Marte y a otros lugares distantes estarán mucho más tiempo en el espacio. El hábitat de la mosca de la fruta instalado permanentemente en la EEI (Estación Espacial Internacional) permite a los investigadores realizar estudios que están directamente relacionados con los vuelos espaciales de larga duración.

Los estudios vinculados con el sistema inmunitario de los astronautas humanos pueden ser engañosos porque cada astronauta tiene su propio código genético idiosincrásico. “Lo que resulta interesante de las moscas que enviamos es que son todas genéticamente idénticas”, destaca Bhattacharya. “Podemos hacer una ciencia mucho mejor con esa población”.

Las moscas que viajen a bordo de la estación espacial también tendrán su propio “desfile de carnaval”. Una centrífuga de 1g someterá a las Drosophila al equivalente a la gravedad de la Tierra, lo que por primera vez permitirá a los investigadores desentrañar cuáles son las influencias que ejercen la radiación y la gravedad. “Esto es investigación de vanguardia”, señala la científica, claramente entusiasmada con este nuevo dispositivo.

El lanzamiento del Laboratorio de la Mosca de la Fruta está programado para fines del verano (boreal) de 2014, a bordo de un cohete Space-X.
Quizás deberían empacar también algunas bananas. En mal estado, si no es mucha molestia.

sábado, 6 de septiembre de 2014

Un vehículo explorador todo terreno de Marte establece un récord de distancia recorrida fuera de la Tierra

28 de julio de 2014: Opportunity (Oportunidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno de Marte, de la NASA, que se posó sobre el Planeta Rojo en el año 2004, ahora conserva el récord de distancia recorrida fuera de la Tierra, que es más de 40 kilómetros (más de 25 millas), y no está lejos de finalizar el primer maratón extraterrestre. El récord anterior lo tenía el vehículo explorador Lunokhod, de Rusia.
“Opportunity ha recorrido un trayecto más largo que cualquier otro vehículo con ruedas en otro mundo”, dijo el director del Proyecto del Vehículo Explorador Todo Terreno de Marte, John Callas, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California. “Esto es realmente destacable, teniendo en cuenta que Opportunity estaba preparado para recorrer alrededor de un kilómetro y nunca estuvo diseñado para abarcar grandes distancias”.


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 Opportunity, el vehículo explorador todo terreno de Marte, de laNASA, que se encuentra trabajando en el Planeta Rojo desde enero de 2014, recorrió más de 40 kilómetros (más de 25 millas) en total, hasta el 27 de julio de 2014. La línea dorada que muestra este mapa indica la ruta que transitó Opportunity desde el sitio de descenso en el interior del cráter Eagle (arriba, a la izquierda) hasta su ubicación después del recorrido que realizó el 27 de julio (Sol 3735). Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS/NMMNHS 
 
 
Un recorrido de 48 metros (157 pies) el 27 de julio colocó la odometría total de Opportunity en 40,25 kilómetros (25,01 millas). El recorrido de este mes llevó al vehículo explorador todo terreno hacia el Sur, a lo largo del borde oriental del cráter Endeavour. El vehículo había viajado 32 kilómetros (más de 20 millas) antes de llegar al cráter Endeavour, en el año 2011, donde ha examinado afloramientos ubicados sobre el borde del cráter, los cuales contienen arcilla y minerales que producen sulfatos. Los sitios están arrojando evidencia de medio ambientes antiguos con menos agua ácida que los examinados en el sitio donde descendió Opportunity

Si el vehículo explorador todo terreno puede continuar y recorrer la distancia de un maratón (alrededor de 42,2 kilómetros, o 26,2 millas), se acercará al próximo sitio principal de investigación que los científicos apodaron “Marathon Valley” (Valle Maratón, en idioma español). Las observaciones llevadas a cabo desde la nave espacial que orbita Marte sugieren que varios minerales de arcilla están expuestos juntos en este valle, rodeados por empinadas pendientes, donde se hacen evidente las relaciones entre las diferentes capas.


El vehículo explorador ruso Lunokhod 2, sucesor de la primera misión Lunokhod en 1970, aterrizó en la Luna de la Tierra el 15 de enero de 1973, donde recorrió alrededor de 39 kilómetros (aproximadamente 24,2 millas) en menos de cinco meses, de acuerdo con los cálculos que se realizaron recientemente usando imágenes proporcionadas por las cámaras del Orbitador de Reconocimiento Lunar (Lunar Reconnaissance Orbiter o LRO, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, las cuales revelaron las huellas que dejó Lunokhod 2.


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 Este cuadro muestra una comparación de las distancias recorridas por varios vehículos con ruedas sobre la superficie de Marte y de la Luna de la Tierra. Haga clic aquí para ver el cuadro completo
 
 
Irina Karachevtseva, del Laboratorio Extraterrestre de la Universidad Estatal de Geodesia y Cartografía de Moscú, en Rusia, Brad Jolliff, de la Universidad de Washington, en St. Louis, Tim Parker, del JPL, y otros científicos, colaboraron en el proyecto con el fin de verificar que los métodos para calcular distancias, basados en mapas, se pueden comparar en el caso de Lunokhod-2 y Opportunity.


“Las misiones Lunokhod todavía son reconocidas como dos logros distintivos de lo que creo que es la primera edad dorada de la exploración planetaria, las décadas de 1960 y 1970”, dijo Steve Squyres, de la Universidad Cornell, en Ithaca, Nueva York, quien es el principal investigador de la misión de los vehículos exploradores gemelos todo terreno de la NASA: Opportunity y Spirit (Espíritu, en idioma español). “Ahora estamos viviendo la segunda edad dorada, y lo que hemos intentado hacer en Marte con Spirit y Opportunity ha estado muy inspirado por los logros del equipo de Lunokhod en la Luna hace muchos años.

Ha sido un verdadero honor seguir las huellas históricas del rodado”.
A medida que Opportunity se acercaba al récord de kilómetros recorridos a principios de este año, el equipo del vehículo explorador escogió el nombre Lunokhod 2 para el cráter de alrededor de 6 metros (aproximadamente 20 pies) de diámetro ubicado en la pendiente externa del borde de Endeavour en Marte.


La distancia récord recorrida es impresionante, concluye Callas, pero más impresionante todavía es “toda la exploración y todos los descubrimientos que hemos logrado a lo largo de esa distancia”. Para obtener más información sobre los muchos descubrimientos que realizaron los vehículos exploradores todo terreno de Marte, de la NASA, visite: http://www.nasa.gov/rovers.

sábado, 30 de agosto de 2014

La nave espacial New Horizons cruza la órbita de Neptuno

25 de agosto de 2014: New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), la nave espacial de la NASA que está camino a Plutón, ha atravesado la órbita de Neptuno. Este es su último cruce importante en su camino a convertirse en la primera sonda en realizar un acercamiento al distante Plutón, el 14 de julio de 2015.
La sofisticada sonda espacial, que tiene el tamaño de un piano, y que fue lanzada en enero del año 2006, llegó a la órbita de Neptuno (a 4426 millones de kilómetros ó 2750 millones de millas de distancia de la Tierra) en tiempo récord: ocho años y ocho meses. El hito que marcó New Horizons coincide precisamente con el aniversario número 25 del encuentro histórico de la nave espacial Voyager 2, de la NASA, con Neptuno, el cual tuvo lugar el 25 de agosto de 1989.

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 New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), la nave espacial de la NASA que está camino a Plutón, captó esta imagen del gigante Neptuno y de su luna Tritón, de gran tamaño, el 10 de julio de 2014, desde una distancia de alrededor de 3960 millones de kilómetros (2450 millones de millas), más de 26 veces la distancia que hay entre la Tierra y el Sol. La toma de 967 milisegundos fue captada con el Generador Telescópico de Reconocimiento de Imágenes de Largo Alcance (Long-Range Reconnaissance Imager o LORRI, por su acrónimo en idioma inglés), de New Horizons. Crédito de la imagen: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, en idioma inglés)/Instituto de Investigaciones del Sudoeste (Southwest Research Institute, en idioma inglés). Más información, en idioma inglés 
 
 
“Es una coincidencia cósmica que conecta a uno de los exploradores del sistema solar exterior, de la NASA, que ha sido un ícono en el pasado, con nuestro próximo explorador del sistema solar exterior”, dijo Jim Green, quien es el director de la División de Ciencias Planetarias (Planetary Science Division, en idioma inglés), de la NASA, en las oficinas centrales de la NASA, ubicadas en Washington. “Hace exactamente 25 años, en Neptuno, Voyager 2 concretó la ‘primera’ mirada de un planeta inexplorado. Ahora será el turno de New Horizons para revelar al inexplorado Plutón y sus lunas con sorprendente detalle, el próximo verano (boreal), en su camino hacia los vastos confines del sistema solar exterior.

New Horizons está ahora a aproximadamente 3991 millones de kilómetros (2480 millones de millas) de distancia de Neptuno (casi 27 veces la distancia que hay entre la Tierra y nuestro Sol), y cruzará la órbita de este gigante planeta, a las 10:04 de la noche, hora diurna del Este, del lunes. A pesar de que la nave espacial está mucho más lejos del planeta que lo que consiguió estar Voyager 2 con su máximo acercamiento, el 10 de julio, la cámara telescópica de New Horizons pudo obtener varias imágenes “de cerca” de Neptuno, captadas desde una larga distancia.

“Las sondas Voyager 1 y 2, de la NASA, exploraron toda la zona del medio del sistema solar donde orbitan los planetas gigantes”, dijo Alan Stern, quien es el investigador principal de New Horizons, en el Instituto de Investigaciones del Sudoeste (Southwest Research Institute, en idioma inglés), ubicado en Boulder, Colorado. “Ahora dependemos de los anchos brazos de Voyager para explorar el sistema de Plutón, que está todavía más lejos y que es más misterioso”.
Varios miembros de alto rango del equipo científico de New Horizons participaron de jóvenes del equipo científico de Voyager, en el año 1989. Muchos recuerdan cómo las imágenes de cerca que tomó Voyager 2 de Neptuno y de su luna del tamaño de un planeta, llamada Tritón, anticiparon los descubrimientos futuros. Ellos comparten un creciente entusiasmo, muy parecido al de esa época, a medida que New Horizons comienza a aproximarse a Plutón.

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Haga clic aquí para ver la página principal de New Horizons, en idioma inglés. 
 
“El sentimiento hace 25 años fue que esto era realmente genial porque íbamos a ver a Neptuno y a Tritón de cerca por primera vez”, señaló Ralph McNutt, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory o APL, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Laurel, Maryland, quien dirige la investigación vinculada con las partículas energéticas de New Horizons y quien también participó del equipo de análisis de plasma de la nave Voyager. “Lo mismo está sucediendo con New Horizons. Incluso este verano (boreal), cuando todavía falta un año y nuestras cámaras solamente pueden detectar a Plutón y a su luna más grande como meros puntos, sabemos que estamos a las puertas de algo increíble”.

La visita que Voyager realizó al sistema de Neptuno reveló características de Neptuno que no habían sido vistas con anterioridad, como la Gran Mancha Oscura (Great Dark Spot, en idioma inglés), una enorme tormenta que es parecida, pero no tan antigua, como la Gran Mancha Roja (Great Red Spot, en idioma inglés) de Júpiter. Asimismo, Voyager por primera vez captó imágenes nítidas del sistema de anillos del gigante de hielo, el cual no se puede ver con claridad desde la Tierra. “Hubo sorpresas en Neptuno y hubo sorpresas en Tritón”, expresó Ed Stone, un científico que trabaja en el proyecto Voyager desde hace mucho tiempo, en el Instituto de Tecnología de California (California Institute of Technology, en idioma inglés), en Pasadena. “Estoy seguro de que esto continuará en Plutón”.

Muchos investigadores consideran que el sobrevuelo de Neptuno, en 1989, el cual fue el encuentro planetario final de Voyager, podría haber ofrecido un anticipo de lo que vendrá el próximo verano (boreal).

Los científicos sugieren que Tritón, con su superficie helada, sus polos brillantes, su terreno variado y sus criovolcanes, es un objeto similar a Plutón, que Neptuno puso en órbita. Recientemente, los científicos recuperaron las filmaciones que Voyager hizo de Tritón y las usaron con el fin de crear el mejor mapa global a color que se ha conseguido hasta el momento de esa extraña luna; lo que “abre el apetito” por lograr un acercamiento a Plutón.

“Hay mucha especulación respecto de si Plutón se verá como Tritón y sobre qué tanto se asemejarán”, dijo McNutt. “Eso es lo grandioso de los encuentros como este, que se producen por primera vez; no sabemos exactamente qué veremos, pero sí sabemos a partir de décadas de experiencia en el ámbito de las exploraciones de nuevos planetas, que se llevan a cabo por primera vez, que nos sorprenderemos mucho”.

Las sondas Voyager 1 y 2 realizaron históricas observaciones; y de manera similar, New Horizons también está en camino hacia posibles descubrimientos en el Cinturón de Kuiper (Kuiper Belt, en idioma inglés), el cual es una región con forma de disco, compuesta de objetos de hielo, ubicada más allá de la órbita de Neptuno, así como en otros reinos inexplorados del sistema solar exterior y más allá de él.

“Ningún país, con excepción de Estados Unidos, ha demostrado la capacidad de explorar a tanta distancia”, dijo Stern. “Estados Unidos ha liderado la exploración de los planetas y del espacio hasta un grado que ninguna otra nación lo ha hecho, y continúa haciéndolo con New Horizons. Estamos increíblemente orgullosos de que New Horizons represente a la nación nuevamente a medida que la NASA rompe récords con su nave espacial más nueva, de mayor alcance y con amplias capacidades para llevar a cabo la exploración planetaria”.





Más información, en español e inglés:
Las naves espaciales Voyager 1 y 2 fueron lanzadas con 16 días de diferencia, en el año 1977, y una de las naves visitó Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. En la actualidad, Voyager 1 es el objeto más distante construido por los seres humanos; se encuentra a alrededor de 19000 millones de kilómetros (12000 millones de millas) de distancia del Sol. En 2012, se convirtió en el primer objeto construido por el hombre en adentrarse en el espacio interestelar. Por su parte, Voyager 2, que es la nave espacial que ha estado en funcionamiento continuo por más tiempo, se encuentra a aproximadamente 15000 millones de kilómetros (9000 millones de millas) de nuestro Sol.

New Horizons es la primera misión del programa New Frontiers (Nuevas Fronteras, en idioma español), de la NASA. El APL dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en las oficinas centrales de la entidad. Asimismo, el APL construyó la nave espacial New Horizons y se ocupa de su funcionamiento.

La nave espacial Voyager fue construida y continúa siendo operada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. Las misiones Voyager forman parte del Observatorio de Heliofísica de la NASA, el cual recibe aportes de la División de Heliofísica del Directorio de Misiones Científicas.
Para ver las nuevas imágenes de Neptuno tomadas por la nave espacial New Horizons y conocer más sobre la misión, visite:

http://www.nasa.gov/newhorizons
Para obtener más información sobre la nave espacial Voyager, visite:
http://www.nasa.gov/voyager

sábado, 23 de agosto de 2014

Los meteoros Perseidas versus la súper Luna

28 de julio de 2014: Todos los años, los observadores del cielo y quienes acampan en la época de verano (boreal) marcan en sus calendarios unas pocas noches clave de agosto: 11, 12 y 13. Estas son las fechas que corresponden a la lluvia anual de meteoros de las Perseidas, la que raramente deja de encantar a quienes la observan.
Y, este año, se agrega la “súper Luna”.
Durante la segunda semana de agosto, la Luna llena más grande y más brillante del año contrastará con la lluvia de meteoros favorita de todos; y el resultado podría ser maravilloso.

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 En un nuevo video de ScienceCast se adelanta la competencia entre la súper Luna de agosto y la lluvia de meteoros Perseidas del año 2014. Reproducir el video, en idioma inglés 
 
El origen de la lluvia de meteoros Perseidas es el cometa Swift Tuttle. Cada 133 años, el enorme cometa se desplaza a través del sistema solar interior y deja a su paso una huella de polvo y arenilla. Cuando la Tierra pasa a través de esta zona de escombros, motas de material del cometa golpean la atmósfera a aproximadamente 225.300 kilómetros por hora (140.000 millas por hora) y se desintegran en forma de destellos de luz. Estos meteoros se llaman Perseidas porque salen volando desde la constelación de Perseo.
 
 
En un año normal, quienes observan el cielo en la oscuridad generalmente cuentan más de 100 Perseidas por hora. Pero éste no es un año normal.

El 10 de agosto de 2014, justo cuando las Perseidas alcancen su punto máximo, habrá Luna llena. Es más, se tornará llena precisamente cuando llegue al sitio en su órbita que está más cerca de la Tierra (el perigeo). La Luna llena de perigeo del 10 de agosto (también conocida como súper Luna) estará un 14% más cerca y será un 30% más brillante que otras lunas llenas del año.
“Estas son malas noticias para las Perseidas”, dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA. “El brillo lunar disipa el telón de fondo de color negro aterciopelado que se necesita para poder observar los meteoros que son poco visibles y reduce abruptamente los conteos”.

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Desde el año 2008, las Perseidas han producido más bolas de fuego que cualquier otra lluvia de meteoros. Las Gemínidas ocupan el segundo puesto, muy cerca de ellas. Ver los datos
 
Pero también hay buenas noticias.
La corriente de polvo que deja el cometa Swift-Tuttle es ancha y es posible ver las Perseidas también a fines de julio, bastante antes de que llegue la Luna llena.

Asimismo, destaca Cooke: “Las Perseidas son ricas en bolas de fuego tan brillantes como Júpiter o Venus, las cuales serán visibles a pesar del resplandor”.

Utilizando una red de cámaras especializadas en meteoros, las cuales están distribuidas en Estados Unidos, el equipo de Cooke ha estado rastreando la actividad de las bolas de fuego desde el año 2008 y ha creado una base de datos de cientos de eventos para analizar. Sus datos muestran que las Perseidas son las “campeonas indiscutidas de las bolas de fuego” de las lluvias anuales de meteoros. “Vemos más bolas de fuego que provienen del cometa Swift-Tuttle que de cualquier otro cometa relacionado”, agrega Cooke.

Una cálida noche de verano (boreal), un paisaje iluminado por la luz de la Luna y una bola de fuego ocasional que corta el cielo y pasa por una súper Luna: esa vista tiene una belleza especial por sí misma.

¡Disfrute del espectáculo!

lunes, 18 de agosto de 2014

Una hermosa conjunción por la mañana

15 de agosto de 2014: Dormirse tarde es uno de los simples placeres de las vacaciones de verano*. Pero, esta semana, despertarse temprano también será un placer.
Configure la alarma de su reloj 30 minutos antes de la salida del Sol. Venus y Júpiter convergirán en el cielo del amanecer para brindarle una hermosa conjunción que lo despertará más rápidamente que una taza de café amargo. Para observarla, necesitará una clara visión del horizonte Este-Noreste y… eso es todo. No tendrá que usar un telescopio. Estos son los dos planetas más brillantes del sistema solar, y se los puede observar a simple vista incluso desde las ciudades que tienen contaminación lumínica.


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 En un nuevo video de ScienceCast se presenta una vista previa de la espectacular conjunción matutina del 18 de agosto de 2014.  Reproducir el video, en idioma inglés 
 
 
El espectáculo comienza el 15 de agosto con Venus y Júpiter a apenas algo más que 2°. de distancia. Eso significa que podrían entrar cómodamente dentro del cuenco de la Osa Mayor y que usted podría esconder el par convergente detrás de la palma de su mano extendida.
¿Cuál es Júpiter y cuál es Venus? Los puede distinguir por su luminosidad: Venus brilla 6 veces más que Júpiter; esto es el resultado de la cubierta de nubes súper reflectoras de Venus y de su proximidad a la Tierra.
 
 
A mediados de agosto, la conjunción progresa. La mejor mañana para observar es la del lunes 18 de agosto, cuando Venus y Júpiter estarán a solamente dos décimos de grados de distancia. Ahora, usted puede esconderlos detrás de la punta de su meñique extendido.

A pesar de que no se necesitan lentes para observar este par asombrosamente brillante, si usted cuenta con binoculares, úselos. Una rápida mirada del cielo alrededor de Venus y de Júpiter revelará que los dos mundos no están solos. Los planetas han convergido justo al lado de M44, el cúmulo de la Colmena.

Ubicado a aproximadamente 500 años luz de la Tierra, este agitado cúmulo de estrellas es apenas visible a simple vista, pero resulta un blanco fácil para los binoculares comunes. A primera vista, podría parecer que un par de supernovas ha explotado dentro del cúmulo; pero esos son simplemente Venus y Júpiter que están atravesándolo.

Después del 18 de agosto, los dos mundos se separan otra vez. Las mañanas del 19, 20 y 21 todavía recompensarán a los madrugadores con una hermosa vista, que irá disminuyendo día a día. Pronto, el equilibrio de placer dejará paso nuevamente a poder dormirse tarde.

Sin embargo, hay una mañana más para observar. El 23 de agosto, una delgada Luna en cuarto menguante se unirá a Venus y a Júpiter, formando así un triángulo ancho pero bello de aproximadamente 7°de cada lado. Un triángulo cósmico que brilla a través del rosado resplandor del amanecer es una linda manera de comenzar el día.

*Nota de la Editora: El artículo hace referencia al verano actual en el hemisferio norte.

sábado, 9 de agosto de 2014

El cometa de Rosetta puede ser un cuerpo binario de contacto

Este comunicado de prensa se reimprimió por cortesía de la Agencia Espacial Europea, la cual está dirigiendo la misión Rosetta hacia el cometa 67P.

17 de julio de 2014: La sonda Rosetta, de la Agencia Espacial Europea (European Space Agency, o ESA, por su acrónimo en idioma inglés), se está acercando al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko para cumplir una misión histórica que incluirá orbitar y aterrizar sobre el núcleo del cometa. A medida que Rosetta se acerca al cometa (que ahora se encuentra a menos de 9.000 kilómetros de distancia), la forma del núcleo se hace más nítida, y es extraordinaria.


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 El cometa67P/C-G el 14 de julio de 2014. Créditos: ESA/Rosetta/MPS por el equipo de OSIRIS - MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DAS. 
 
Las imágenes del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko obtenidas esta semana revelan una forma irregular. Hubo indicios de eso en las imágenes que se obtuvieron la semana última y en las vistas previas no programadas que se observaron hace pocos días. Y en ese corto tiempo ha quedado claro que éste no es un cometa común y corriente. Como su nombre lo indica, parece que el cometa 67P/C-G tiene dos partes.
Lo que la nave espacial está viendo realmente es la imagen pixelada que se muestra a la derecha, la cual fue tomada por la cámara de ángulo estrecho OSIRIS de Rosetta, el 14 de julio, desde una distancia de 12.000 kilómetros.

Una segunda imagen y una filmación muestran al cometa después de que la imagen fue procesada. La técnica que se utilizó, llamada “submuestreo por interpolación”, solo actúa para quitar la pixelación y formar una imagen más uniforme. Cabe destacar que las características de la superficie del cometa no serán tan uniformes como supone el procesamiento. Todavía se debe determinar cuál es la textura de la superficie simplemente porque aún estamos demasiado lejos; cualquier región aparentemente más brillante o más oscura puede resultar ser una interpretación falsa en esta etapa precoz.
Pero la filmación, que usa una secuencia de 36 imágenes interpoladas, cada una separada por un período de 20 minutos, proporciona por cierto una vista previa verdaderamente imponente, en 360 grados, de la compleja forma global del cometa. Independientemente de la textura de la superficie, podemos ver con certeza el brillo de un mundo con forma irregular. De hecho, algunas personas ya han comparado la forma con la de un pato, con cuerpo y cabeza bien nítidos.

A pesar de que es menos obvio en la imagen “real”, la filmación de las imágenes interpoladas respalda la presencia de dos componentes definidos. Un segmento parece ser más bien alargado, mientras que el otro aparenta ser más protuberante.

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 Vista del cometa 67P/C-G en rotación, el 14 de julio de 2014. Créditos: ESA/Rosetta/MPS por el equipo de OSIRIS - MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA 
 
Los objetos duales como este (conocidos como “binarios de contacto” en la terminología relacionada con los cometas y los asteroides) no son inusuales.

De hecho, se cree que el cometa 8P/Tuttle es un binario de contacto; las imágenes producidas mediante radio por el telescopio Arecibo, con base en tierra, en Puerto Rico, en el año 2008, sugirieron que se compone de dos objetos con forma similar a una esfera. Mientras tanto, las imágenes del cometa con forma de hueso denominado 103P/Hartley 2, que fueron tomadas durante el sobrevuelo que realizó EPOXI, de la NASA, en 2011, revelaron un cometa con dos mitades nítidas, separadas por una región lisa. Además, las observaciones del asteroide 25143 Itokawa que llevó a cabo la misión Hayabusa, de la JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency, en idioma inglés, o Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón, en idioma español), combinadas con datos obtenidos en tierra, sugieren un asteroide que posee dos secciones de densidades altamente contrastantes.

¿Rosetta se encamina hacia un encuentro con un tipo similar de cometa? Las recompensas científicas de estudiar un cometa como éste serían inmensas, ya que existen muchas posibilidades respecto de cómo se forman.

Una teoría popular es que un objeto como éste pudo surgir cuando dos cometas (incluso dos cometas con composiciones distintas) se unieron en una colisión a baja velocidad durante la formación del sistema solar, hace miles de millones de años, cuando pequeños bloques de escombros de roca y de hielo se fusionaron para finalmente crear los planetas. Quizás el cometa 67P/C-G proporcione un registro único de los procesos físicos de acreción.

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 El cometa67P/C-G, el 14 de julio de 2014 – vista procesada. Créditos: ESA/Rosetta/MPS por el equipo de OSIRIS MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DAS. 
 
O quizás sea al revés; es decir, el potente tirón gravitacional de un objeto grande como Júpiter o el Sol pudo jalar de un único cometa hasta darle una curiosa forma; después de todo, los cometas son pilas de escombros con una débil fuerza interna, como se comprobó directamente en la fragmentación del cometa Shoemaker-Levy 9 y los posteriores impactos contra Júpiter, evento del que se cumplen 20 años esta semana. Es posible que las dos partes del cometa 67P/C-G algún día se separen por completo.

Por otro lado, quizás el cometa 67P/C-G alguna vez fue un objeto mucho más redondeado que se volvió altamente asimétrico gracias a la evaporación del hielo. Esto pudo haber sucedido cuando el cometa ingresó por primera vez al sistema solar desde el Cinturón de Kuiper, o en órbitas sucesivas alrededor del Sol.

Asimismo, se podría especular que la llamativa dicotomía de la morfología del cometa es el resultado de un evento de impacto casi catastrófico que arrancó un lado del cometa. De manera similar, no es irracional pensar que un gran estallido puede haber debilitado tanto un lado del cometa que este simplemente sucumbió, haciéndose pedazos.

Pero, si bien las imágenes interpoladas son verdaderamente brillantes, debemos estar todavía más cerca para poder obtener una mejor vista tridimensional (además de llevar a cabo un análisis espectroscópico destinado a determinar la composición del cometa) y así sacar conclusiones científicas sólidas sobre este emocionante cometa.

El administrador de la misión Rosetta, Fred Jansen, comenta: “Actualmente, estamos viendo imágenes que sugieren una forma bastante compleja del cometa, pero todavía hay mucho por aprender antes de pasar a las conclusiones. Con menos de 10.000 kilómetros por recorrer antes del encuentro que tendrá lugar el 6 de agosto, nuestras incógnitas pronto serán develadas”.