sábado, 15 de diciembre de 2018

Aquí la Última Lluvia de Meteoros del Año, las Gemínidas 2018

Ya Está Aquí la Última Lluvia de Meteoros del Año, las Gemínidas 2018

Cada año, a mediados de Diciembre, los astrónomos miran hacia el cielo y presencian un misterio, el cual se anuncia con una ráfaga de estrellas fugaces. Durante varias noches seguidas, de decenas a cientos de meteoros por hora atraviesan las brillantes constelaciones de invierno. Cada una de ellas es un pequeño acertijo que espera ser resuelto.


"Se trata de la lluvia de meteoros de las Gemínidas, que alcanzará su punto máximo los días 13 y 14 de Diciembre, y podremos llegar a observar una por minuto, en buenas condiciones de visibilidad", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoros de la NASA.


La mejor hora para observarlas será la noche del 13 de Diciembre y el amanecer del 14 de Diciembre, con la mayoría de los meteoros visibles desde la medianoche hasta las 4:00 a.m. del 14 de Diciembre, cuando el radiante está más alto en el cielo. "


A pesar de que las Gemínidas nos visitan cada año, todavía no las entendemos por completo. Los cometas de hielo producen la mayoría de las lluvias de meteoros. Estos cometas arrojan chorros de Meteoros cuando los calienta la luz solar. Pero las Gemínidas son distintas. Su origen no es un cometa sino un objeto extraño llamado 3200 Faetón. 

Según los astrónomos se trata de un cometa rocoso. Pero ¿de que se trata? Un cometa rocoso es, esencialmente, un asteroide que se acerca mucho al Sol; se acerca tanto que el calor solar quema los residuos polvorosos que cubren su superficie rocosa. Esto podría formar una especie de cola de grava.


Durante observaciones realizadas por la sonda espacial STERO de la NASA desde 2009 a 2012, se detectó una pequeña cola que sobresalía por detrás de la roca. “La cola brinda evidencia irrefutable de que Faetón eyecta polvo”, dijo David Jewitt, astrónomo de la UCLA.


El equipo de trabajo de Jewitt cree que el polvo es eyectado por la fractura térmica de la corteza del asteroide. Un proceso relacionado, que recibe el nombre de “fractura por desecación” (como cuando el lodo se agrieta en el lecho de un lago seco), también puede desempeñar un importante papel. El hecho de ver que 3200 Faetón produce una cola, aunque sea pequeña, da confianza a los investigadores de que Faetón es en verdad el origen de las Gemínidas.


Teniendo en cuenta el tiempo claro y un cielo oscuro, la lluvia de meteoros de las 

Gemínidas puede ser vista en la mayor parte del mundo, a pesar de que se verá mejor por los observadores en el hemisferio norte. Abríguese, si vive en el hemisferio norte, y disfrute del espectáculo.
 
 
Actualizado: 13/12/2018

sábado, 8 de diciembre de 2018

Un '"Delfín" Entre las Nubes de Júpiter

Un '"Delfín" Entre las Nubes de Júpiter 


 
La secuencia fue tomada durante 20 minutos el pasado 29 de Octubre de 2018, cuando la nave realizó su decimosexto vuelo de aproximación a Júpiter. En ese momento, la altitud de Juno oscilaba entre aproximadamente 18.400 y 51.000 kilómetros desde las cimas de las nubes del planeta, a aproximadamente de 32 a 59 grados de latitud sur.


Los científicos ciudadanos Brian Swift y Seán Doran crearon esta imagen utilizando datos del generador de imágenes JunoCam de la nave espacial.
 
 
Actualizado: 4/12/2018

sábado, 1 de diciembre de 2018

Una Nueva Nave de Carga Será Lanzada a la ISS el 4 de Diciembre

Una Nueva Nave de Carga Será Lanzada a la ISS el 4 de Diciembre 


 El proveedor de carga comercial de la NASA SpaceX está programado para lanzar su cápsula Dragón rumbo a la ISS el martes 4 de Diciembre a las 18:38 GMT, en el que será su 16º lanzamiento de reabastecimiento a la Estación Espacial Internacional.
La nave espacial Dragón transportará suministros y cargas útiles, incluidos materiales críticos para apoyar directamente a docenas de las más de 250 investigaciones científicas y que serán realizadas por las tripulaciones de las Expediciones 57 y 58 de la ISS.


Entre la investigaciones que se llevarán a la Estación a bordo de Dragón se encuentra la Misión de Reabastecimiento de Combustible Robótica 3 (RRM3) y la Investigación de la Dinámica del Ecosistema Global (GEDI). RRM3 demostrará el almacenamiento y la transferencia de fluido criogénico, que es fundamental para los sistemas de propulsión y soporte vital en el espacio. Mientras que la Fase 2 de la Misión de Reabastecimiento de Combustible Robótica (RRM2) demostró tareas que conducen a la reposición del refrigerante, la transferencia real de fluido criogénico en órbita se llevará a cabo por primera vez con RRM3, utilizando metano líquido. Por su parte, GEDI realizará observaciones de rango láser de alta calidad de los bosques y la topografía de la Tierra requeridos para avanzar en la comprensión de importantes procesos del ciclo del carbono y el agua, la biodiversidad y el hábitat. Montado en la Instalación Expuesta del Módulo de
 Experimentos Japonés, GEDI proporcionará las primeras observaciones de alta resolución de la estructura vertical del bosque a escala global.



Dragón alcanzará su órbita preliminar unos 10 minutos después del lanzamiento. Luego desplegará sus paneles solares y comenzará una serie de encendidos de los propulsores cuidadosamente programados para llegar al laboratorio en órbita dos días después, el jueves 6 de Diciembre. Cuando llegue, el Comandante de la Expedición 57 Alexander Gerst de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Ingeniero de Vuelo Serena Auñón-Canciller de la NASA se encargarán de amarrar a Dragón. Anne McClain de la NASA asistirá al dúo al controlar la telemetría durante la aproximación de Dragón. Después de la captura de Dragón, los controladores terrestres enviarán comandos desde el control de la misión en Houston para que el brazo de la Estación gire e instale la nave espacial en la parte inferior del módulo Harmony de la ISS.



La nave espacial Dragón pasará unas cinco semanas acoplada a la Estación Espacial Internacional. Dragón permanecerá en el puesto orbital hasta el 13 de Enero, cuando la nave espacial regresará a la Tierra con investigación y carga de retorno.
Actualizado: 29/11/2018

sábado, 24 de noviembre de 2018

Todo Listo Para la Llegada a Marte de la Misión InSight el Próximo Lunes

Todo Listo Para la Llegada a Marte de la Misión InShight el Próximo Lunes 



La nave espacial InSight va por buen camino para un aterrizaje suave en la superficie del Planeta Rojo el 26 de Noviembre, el lunes después del Día de Acción de Gracias. Pero no será un fin de semana relajante con sobras de pavo, fútbol y compras para el equipo de la misión de InSight. Los ingenieros estarán atentos al flujo de datos que indican la salud y trayectoria de InSight, y monitorearán los informes meteorológicos marcianos para determinar si el equipo necesita realizar algún ajuste final en la preparación para el aterrizaje, a solo unos días.


"Llegar a Marte es difícil. Requiere habilidad, enfoque y años de preparación", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas en la sede de la NASA en Washington. "Teniendo en cuenta nuestro ambicioso objetivo de enviar a los humanos a la superficie de la Luna y luego a Marte, sé que nuestro increíble equipo de ciencia e ingeniería, el único en el mundo que ha aterrizado con éxito una nave espacial en la superficie marciana, hará todo lo que pueda. Puede aterrizar con éxito InSight en el Planeta Rojo ".


InSight, la primera misión para estudiar el interior profundo de Marte, despegó desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en el centro de California el 5 de Mayo de 2018. 

Ha sido un vuelo sin incidentes a Marte, y los ingenieros lo aprecian así. Tendrán mucha emoción cuando InSight llegue a la cima de la atmósfera marciana a 19.800 kilómetros por hora y reduzca la velocidad a 8 kilómetros por hora, antes de que sus tres patas toquen el suelo marciano. Esa desaceleración extrema tiene que suceder en poco menos de siete minutos. Tras esos siete minutos de descenso atravesando la peligrosa atmósfera de Marte, 

InSight tocará suelo marciano el lunes sobre las 20:00 GMT.  

"Hay una razón por la que los ingenieros llaman el aterrizaje los siete minutos del terror de Marte", dijo Rob Grover, líder de entrada, descenso y aterrizaje (EDL) de InSight, con sede en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "No podemos usar el joystick para el aterrizaje, por lo que tenemos que confiar en los comandos que pre-programamos en la nave. Hemos pasado años probando nuestros planes, aprendiendo de otros aterrizajes de Marte y estudiando todas las condiciones que Marte puede ofrecernos. Y nos mantendremos atentos hasta que InSight se establezca en su hogar en la región de Elysium Planitia ".


Una forma en que los ingenieros pueden confirmar rápidamente las actividades que InSight ha completado durante esos siete minutos de terror es si la misión experimental de CubeSat conocida como Mars Cube One (MarCO) transmite datos de InSight a la Tierra casi en tiempo real durante su sobrevuelo el 26 de Noviembre. Las dos naves espaciales MarCO (A y B) están progresando hacia su punto de encuentro, y sus radios ya han pasado sus primeras pruebas en el espacio profundo.


"Solo sobreviviendo al viaje hasta el momento, los dos satélites MarCO han dado un gran salto para los CubeSats", dijo Anne Marinan, ingeniera de sistemas de MarCO con sede en JPL. "Y ahora nos estamos preparando para la próxima prueba de las MarCO: servir como un posible modelo para un nuevo tipo de retransmisión de comunicaciones interplanetarias".


Si todo va bien, los MarCO pueden tardar unos segundos en recibir y formatear los datos antes de enviarlos a la Tierra a la velocidad de la luz. Esto significaría que los ingenieros de JPL y otro equipo de Lockheed Martin Space en Denver podrían decir lo que hizo el módulo de aterrizaje durante el EDL aproximadamente ocho minutos después de que InSight complete sus actividades. Sin MarCO, el equipo de InSight tendría que esperar varias horas para que los datos de ingeniería regresen a través de las vías de comunicación principales: los relevos a través de las sondas espaciales MRO y Odyssey de la NASA en Marte.


Una vez que los ingenieros sepan que la nave espacial ha aterrizado de manera segura en una de las varias formas en que tienen que confirmar este hito y que los paneles solares de InSight se han desplegado correctamente, el equipo puede instalarse en el proceso cuidadoso de tres meses de implementación de instrumentos científicos.


"Aterrizar en Marte es emocionante, pero los científicos esperan con ansias el momento después de que InSight aterrice", dijo Lori Glaze, directora en funciones de la División de Ciencia Planetaria en la sede de la NASA. "Una vez que InSight se haya establecido en el Planeta Rojo y se hayan desplegado sus instrumentos, comenzará a recopilar información valiosa sobre la estructura del interior profundo de Marte, información que nos ayudará a comprender la formación y evolución de todos los planetas rocosos, incluido el que llamamos casa."


"Las misiones anteriores no han sido tan profundas en Marte", agregó Sue Smrekar, investigadora principal adjunta de la misión InSight en JPL. "Los científicos de InSight no pueden esperar para explorar el corazón de Marte".


Lugar aterrizaje de InSight



sábado, 17 de noviembre de 2018

La Galaxia Más Luminosa se Está Comiendo a sus Vecinos


 La galaxia más luminosa del Universo fue sorprendida despojando prácticamente de la mitad de su masa no a una ni dos, sino al menos a tres de sus vecinas más pequeñas, según nuevas observaciones realizadas por el Atacama Large

Millimiter/submillimeterArray(ALMA) y publicadas en la revista científica Science. Como la luz de esta galaxia, conocida como W2246-0526, tardó 12.400 millones de años luz en llegar hasta nosotros, los astrónomos la ven como era cuando el Universo tenía un décimo de su edad actual.


Las nuevas observaciones de ALMA revelaron unas claras corrientes de material que fluye desde las tres galaxias más pequeñas hacia la galaxia más grande, que fue descubierta en 2015 por la sonda espacial Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), de la NASA. Aunque dista mucho de ser la galaxia más grande o masiva que se conoce, tiene un brillo extraordinario, equivalente a 350 billones de Soles en el espectro infrarrojo.


Las corrientes de polvo que conectan a las galaxias entre ellas contienen prácticamente tanto material como las galaxias mismas. Estos objetos extremadamente tenues y distantes fueron detectados gracias a la increíble sensibilidad y capacidad de resolución de ALMA.


“Gracias a datos obtenidos anteriormente, sabíamos que había tres galaxias aledañas, pero no había indicios de interacción entre estas vecinas y la fuente central”, explica Tanio Díaz-Santos, de la Universidad Diego Portales, de Santiago (Chile), y autor principal del estudio. “No buscábamos un comportamiento caníbal ni tampoco nos lo esperábamos, pero esta observación detallada con el observatorio ALMA dejó todo muy claro”.


Si bien el canibalismo galáctico no es un fenómeno raro, esta es la galaxia más distante que se haya observado con dicho comportamiento, y los autores del estudio afirman desconocer la existencia de galaxias similares que se alimenten de múltiples fuentes en ese período cósmico tan temprano.


Los investigadores subrayan que la cantidad de gas devorado por W2246-0526 es suficiente para formar estrellas y alimentar su agujero negro central durante millones de años.


Sin embargo, el fuerte brillo de esta galaxia no se debe a sus estrellas, sino a un disco de gas diminuto pero increíblemente energético que se sobrecalienta a medida que cae en espiral hacia el agujero negro supermasivo. La luz de este disco de acreción extremadamente brillante es absorbida por el polvo circundante que reemite la energía en forma de luz infrarroja.


A medida que cae en el agujero negro, el material del disco de acreción genera unos poderosos chorros energéticos, conocidos como núcleos galácticos activos, que entran en colisión con el polvo circundante, un fenómeno que convierte esta galaxia en uno de los raros cuásares conocidos como galaxias calientes oscurecidas por polvo. Solo uno de cada 3.000 cuásares observados por la sonda WISE pertenece a esta categoría.


Gran parte del polvo y gas extraído de las tres galaxias más pequeñas probablemente se convierta en nuevas estrellas y alimente el agujero negro de la galaxia más grande. No obstante, la voracidad de esta galaxia podría provocar su destrucción. De los estudios realizados anteriormente se desprende que la energía del núcleo galáctico activo terminará despojando a la galaxia de buena parte (y quizás la totalidad) del combustible que permite formar estrellas.


En un estudio realizado por otro equipo se había determinado que el agujero negro en el centro de W2246-0526 tenía cerca de 4.000 millones de masas solares. La masa del agujero negro incide directamente en cuán brillante puede llegar a ser el núcleo galáctico activo, pero el estudio arrojó que WISE J2246-0526 es cerca de tres veces más brillante de lo que debería. Para explicar esta aparente contradicción se necesitarán más observaciones.
Actualizado: 16/11/2018

domingo, 11 de noviembre de 2018

Parker Solar Probe Supera con Éxito su Primer Acercamiento al Sol




09.11.18.- La nave espacial Parker Solar Probe se encuentra viva y en perfectas condiciones después de su primer encuentro cercano con el Sol, a sólo 24 millones de kilómetros de la superficie de nuestra estrella. Esto es mucho más cerca de lo que cualquier otra nave espacial ha llegado (el récord anterior fue establecido por Helios B en 1976 y fue superado por Parker el 29 de Octubre). 

La maniobra ha expuesto a la nave espacial a un intenso calor y radiación solar en un complejo entorno de viento solar.


"Parker Solar Probe fue diseñada para cuidarse a sí misma y su valiosa carga útil durante este acercamiento, sin control de nosotros en la Tierra, y ahora sabemos que tuvo éxito", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “Parker es la culminación de seis décadas de progreso científico. Ahora, nos hemos dado cuenta de la primera visita de la humanidad a nuestra estrella, que tendrá implicaciones no solo aquí en la Tierra, sino también para una comprensión más profunda de nuestro universo ".


Los controladores de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins recibieron la baliza de estado de la nave espacial el 7 de Noviembre a las 21:46 GMT. La baliza indica el estado "A": la mejor de las cuatro posibles señales de estado, lo que significa que Parker Solar Probe está funcionando bien con todos los instrumentos funcionando y recolectando datos científicos y, si hubo algún problema menor, fue resuelto de forma autónoma por la nave espacial.


En su encuentro más cercano del 5 de Noviembre, Parker Solar Probe alcanzó una velocidad máxima de 343.112 kilómetros por hora, estableciendo un nuevo récord de velocidad de las naves espaciales. Parker Solar Probe romperá repetidamente su propio récord de velocidad a medida que su órbita se acerca a la estrella y la nave espacial viaja cada vez más rápido en el perihelio.


A esta distancia, la intensa luz solar calentó el lado del Sol de Parker Solar Probe que mira hacia el sol, llamado Sistema de Protección Térmica, a aproximadamente 437 grados Celsius. Esta temperatura subirá hasta los 1.371 grados Celsius a medida que la nave espacial se acerque más al Sol, pero al mismo tiempo, los instrumentos y sistemas de la nave que están protegidos por el escudo térmico generalmente se mantienen a 26 grados Celsius.


La primera fase del encuentro solar de Parker Solar Probe comenzó el 31 de Octubre, y la nave continuará recopilando datos científicos hasta el final de la fase de encuentro solar el 11 de Noviembre. Pasarán varias semanas después del final de la fase de encuentro solar antes de que los datos científicos comiencen a llegar a la Tierra.



sábado, 3 de noviembre de 2018

La Misión Dawn de la NASA al Cinturón de Asteroides Llega a su Fin





02.11.18.- La nave espacial Dawn de la NASA ha quedado en silencio, terminando una misión histórica que estudió las cápsulas del tiempo del primer capítulo del sistema solar.
Dawn no atendió sesiones programadas de comunicaciones con la Red del Espacio Profundo, DSN, de la NASA el miércoles 31 de Octubre y el jueves 1 de Noviembre. 

Después de que el equipo de vuelo eliminó otras posibles causas, los gerentes de la misión concluyeron que la nave finalmente se quedó sin hidrazina, el combustible que permite a la nave controlar su orientación. Dawn ya no puede mantener sus antenas hacia la Tierra para comunicarse con el control de la misión o girar sus paneles solares al Sol para recargarse.


La nave espacial Dawn se lanzó hace 11 años para visitar los dos objetos más grandes del cinturón principal de asteroides. Actualmente, está en órbita alrededor del planeta enano Ceres, donde permanecerá durante décadas.

"Hoy celebramos el final de nuestra misión Dawn: sus increíbles logros técnicos, la ciencia vital que nos dio y todo el equipo que permitió a la nave hacer estos descubrimientos", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. "Las asombrosas imágenes y datos que Dawn recopiló de Vesta y Ceres son fundamentales para comprender la historia y la evolución de nuestro sistema solar".


Dawn se lanzó en 2007 en un viaje de aproximadamente 6.900 millones de kilómetros. Propulsada por motores de iones, la nave logró muchos primeros pasos en el camino. En 2011, cuando Dawn llegó a Vesta, el segundo mundo más grande en el cinturón principal de asteroides, la nave espacial se convirtió en la primera en orbitar un cuerpo en la región entre Marte y Júpiter. En 2015, cuando Dawn entró en órbita alrededor de Ceres, un planeta enano que también es el mundo más grande del cinturón de asteroides, la misión se convirtió en la primera en visitar un planeta enano y entrar en órbita alrededor de dos destinos más allá de la Tierra.

"El hecho de que en el marco de la placa de mi coche diga 'Mi otro vehículo está en el cinturón principal de asteroides' muestra el orgullo que siento por Dawn", dijo el Director de la Misión y el Ingeniero Jefe Marc Rayman en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL). "Las exigencias que le pusimos a Dawn fueron tremendas, pero siempre se enfrentó a los desafíos. Es difícil decir adiós a esta increíble nave espacial, pero es la hora".


Los datos que Dawn transmitió a la Tierra desde sus cuatro experimentos científicos permitieron a los científicos comparar dos mundos similares a los planetas que evolucionaron de manera muy diferente. Entre sus logros, Dawn demostró la importancia de la ubicación en la formación y evolución de los objetos en el sistema solar temprano. Dawn también reforzó la idea de que los planetas enanos podrían haber albergado océanos a lo largo de una parte significativa de su historia, y potencialmente todavía lo hacen.

"En muchos sentidos, el legado de Dawn apenas está comenzando", dijo la investigadora principal Carol Raymond en JPL. "Los conjuntos de datos de Dawn serán analizados profundamente por los científicos que trabajarán en cómo los planetas crecen y se diferencian, y cuándo y dónde podría haberse formado la vida en nuestro sistema solar. "Ceres y Vesta también son importantes para el estudio de sistemas planetarios distantes, ya que proporcionan una visión de las condiciones que pueden existir alrededor de las estrellas jóvenes".


Debido a que Ceres tiene condiciones de interés para los científicos que estudian la química que conduce al desarrollo de la vida, la NASA sigue estrictos protocolos de protección planetaria para la eliminación de la nave espacial Dawn. Dawn permanecerá en órbita durante al menos 20 años, y los ingenieros tienen más del 99% de confianza en que la órbita durará al menos 50 años.


Entonces, mientras que el plan de la misión no proporciona el cierre de una inmersión final y ardiente, por ejemplo, la forma en que la nave espacial Cassini de la NASA terminó el año pasado, al menos esto es cierto: Dawn pasó hasta la última gota de hidracina haciendo observaciones científicas de Ceres y enviándolos por radio para que podamos aprender más sobre el sistema solar que llamamos hogar.

sábado, 27 de octubre de 2018

El Hubble Fotografía el Fantasma de Casiopea

25.10.18.- Los potentes chorros de energía de las estrellas en ebullición pueden esculpir figuras de aspecto misterioso con largos y fluidos velos de gas y polvo. Un ejemplo sorprendente es el "Fantasma de Casiopea", conocido oficialmente como IC 63, ubicado a 550 años luz de distancia en la constelación de la Reina Casiopea.


El brillo etéreo de la nebulosa puede recordar a apariciones como las que informan los investigadores paranormales. En realidad, es simplemente hidrógeno que está siendo bombardeado con radiación ultravioleta de la estrella gigante azul cercana, Gamma Cassiopeiae (que no se ve aquí), lo que hace que brille con luz roja. El color azul proviene de la luz reflejada en el polvo de la nebulosa.


La nebulosa IC 63 no es el único objeto bajo la influencia de la estrella cegadora, que libera tanta energía como 34.000 soles. La Nebulosa Fantasma es parte de una región nebulosa mucho más grande que rodea a Gamma Cassiopeiae que mide aproximadamente dos grados en el cielo, aproximadamente cuatro veces más ancha que la Luna llena.


La constelación de Casiopea es visible cada noche clara desde las latitudes medias del norte y más altas. Su distintivo asterismo "W", que forma el trono de la reina, se ve mejor en lo alto del cielo en las noches de otoño e invierno. Gamma Cassiopeiae, la estrella media en la W, es visible a simple vista, pero se necesita un gran telescopio para ver a IC 63.


El Hubble fotografió a IC 63 en Agosto de 2016.



Image Credit: NASA/ESA/STScI y H. Arab (Universidad de Estrasburgo)

sábado, 20 de octubre de 2018

El Telescopio Fermi Anima el Cielo con Constelaciones en Rayos Gamma

19.10.18.- Hace mucho tiempo, los observadores del cielo vincularon las estrellas más brillantes en patrones que reflejaban animales, héroes, monstruos e incluso instrumentos científicos en lo que ahora es una colección oficial de 88 constelaciones. Ahora, los científicos del Telescopio Espacial Fermi de la NASA ha ideado un conjunto de constelaciones modernas construidas a partir de fuentes de rayos gamma en el cielo, para celebrar los diez años de la misión.


Las nuevas constelaciones en rayos gamma incluyen algunos personajes de los mitos modernos. Entre ellos se encuentra el Principito, el TARDIS de la distorsión del tiempo de 'Doctor Who', Godzilla y su rayo de calor, la nave Enterprise de Star Trek; y Hulk, el producto de un experimento de rayos gamma que salió mal.

"Desarrollar estas constelaciones no oficiales fue una forma divertida de resaltar una década de los logros de Fermi", dijo Julie McEnery, científica del proyecto Fermi en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "De una forma u otra, todas las constelaciones de rayos gamma están relacionadas con la ciencia de Fermi".


Desde Julio de 2008, el Telescopio de Gran Área de Fermi (LAT) ha escaneado todo el cielo cada día, para cartografiar y medir las fuentes de rayos gamma, la luz de más alta energía en el universo. La emisión puede provenir de púlsares, explosiones de novas, los escombros de las explosiones de supernovas y las burbujas de rayos gamma gigantes situadas en nuestra propia galaxia, o agujeros negros supermasivos y explosiones de rayos gamma -las explosiones más potentes en el cosmos.


"En 2015, el número de fuentes diferentes mapeadas por LAT de Fermi se había ampliado a cerca de 3.000, 10 veces el número conocido antes de la misión", dijo Elizabeth Ferrara, que dirigió el proyecto constelación. "Por primera vez, el número de fuentes de rayos gamma conocidas fue comparable al número de estrellas brillantes, por lo que pensamos que un nuevo conjunto de constelaciones era una excelente manera de ilustrar este punto".


Las 21 constelaciones de rayos gamma incluyen símbolos nacionales --como el buque de guerra recuperado de Suecia, Vasa, el monumento a Washington y el monte Fuji en Japón-- países que contribuyen a la ciencia de Fermi. Otros representan las ideas o herramientas científicas, desde el gato de Schrödinger --tanto vivo como muerto, gracias a la física cuántica-- a Albert Einstein, el Radio Telescopio y la Araña Viuda Negra, el homónimo de una clase de púlsares que evaporan a sus estrellas compañeras.



Ferrara y Daniel Kocevski, astrofísico ahora en el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA, han desarrollado un interactivo para mostrar las constelaciones, con la ayuda de Aurore Simonnet, ilustradora en la Universidad Estatal de Sonoma, sobre un mapa de todo el cielo observado en rayos gamma por Fermi. Al hacer clic en una constelación, se activa su nombre y su diseño, que incluye un enlace a una página con más información. Otros controles activan el cielo visible y constelaciones tradicionales seleccionadas.


"Fermi es todavía fuerte, y ahora estamos preparando un nuevo catálogo LAT de todo el cielo," dijo Jean ballet, un miembro del equipo de Fermi en la Comisión de Energía Atómica de Francia en Saclay. "Esto agregará alrededor de 2.000 fuentes, muchas de las cuales variarán enormemente en brillo, enriqueciendo aún más estas constelaciones y animando el cielo de alta energía".

El Telescopio Fermi Anima el Cielo con Constelaciones en Rayos Gamma


Las nuevas constelaciones en rayos gamma incluyen algunos personajes de los mitos modernos. Entre ellos se encuentra el Principito, el TARDIS de la distorsión del tiempo de 'Doctor Who', Godzilla y su rayo de calor, la nave Enterprise de Star Trek; y Hulk, el producto de un experimento de rayos gamma que salió mal. Credits: NASA/SVS


sábado, 13 de octubre de 2018

Un Fallo en los Cohetes de la Soyuz Obliga a Realizar un Aterrizaje de Emergencia

1.10.18.- La nave espacial rusa Soyuz MS-10, lanzada esta mañana a las 8:40 GMT con dos tripulantes a bordo rumbo a la Estación Espacial Internacional, ha tenido que realizar un aterrizaje de emergencia pocos minutos después del lanzamiento debido a un problema en los cohetes impulsores.



Minutos después se procedió a un aborto balístico del vuelo de la Soyuz, y los equipos de rescate, que han permanecido en todo momento en contacto con los dos tripulantes, y ya han podido llegar al lugar del aterrizaje, han confirmado que el astronauta Nick Hague de la NASA y el cosmonauta ruso Aleksey Ovchinin se encuentran en buenas condiciones y ya han podido salir de la cápsula Soyuz.



Los tripulantes de la Soyuz,Alexey Ovchinin de Roscosmos (izda.) y Nick Hague de la NASA (dcha.). Image Credit: NASA

sábado, 6 de octubre de 2018

Nueva Simulación Arroja Luz Sobre los Agujeros Negros Supermasivos en Espiral



       
03.10.18.- Un nuevo modelo está acercando a los científicos a la comprensión de los tipos de señales de luz que se producen cuando dos agujeros negros supermasivos, que tienen de millones a miles de millones de veces la masa del Sol, se dirigen hacia una colisión.

Por primera vez, una nueva simulación por ordenador que incorpora completamente los efectos físicos de la teoría general de la relatividad de Einstein muestra que el gas en tales sistemas brillará predominantemente en luz ultravioleta y de rayos X.


Casi todas las galaxias del tamaño de nuestra Vía Láctea o más grandes contienen un agujero negro enorme en su centro. Las observaciones muestran que las fusiones de galaxias ocurren con frecuencia en el universo, pero hasta ahora nadie ha visto una fusión de estos agujeros negros gigantes.

"Sabemos que las galaxias con agujeros negros supermasivos se combinan todo el tiempo en el universo, pero solo vemos una pequeña fracción de galaxias con dos de ellos cerca de sus centros", dijo Scott Noble, astrofísico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt. Maryland. "Los pares que vemos no emiten fuertes señales de ondas gravitacionales porque están demasiado lejos el uno del otro. Nuestro objetivo es identificar, solo con luz, pares aún más cercanos a partir de los cuales se puedan detectar señales de ondas gravitacionales en el futuro ".


Los científicos han detectado la fusión de agujeros negros de masa estelar, que van desde alrededor de tres a varias docenas de masas solares, utilizando el Observatorio de Ondas Gravitacionales de Interferometría Láser (LIGO) de la National Science Foundation. Las ondas gravitacionales son ondas del espacio-tiempo que viajan a la velocidad de la luz. Se crean cuando los objetos en órbita masiva, como los agujeros negros y las estrellas de neutrones, forman espirales y se fusionan.


Las fusiones supermasivas serán mucho más difíciles de encontrar que sus primos de masa estelar. Una razón por la que los observatorios terrestres no pueden detectar las ondas gravitacionales de estos eventos es porque la Tierra misma es demasiado ruidosa, debido a las vibraciones sísmicas y los cambios gravitacionales de las perturbaciones atmosféricas. 

Los detectores deben estar en el espacio, como la Antena Espacial del Interferometría Láser (LISA) liderada por la ESA (Agencia Espacial Europea) y prevista para su lanzamiento en la década de 2030. Los observatorios que monitorean conjuntos de estrellas superdensas que giran rápidamente, llamadas púlsares, pueden detectar ondas gravitacionales de fusiones monstruosas. Al igual que los faros, los púlsares emiten haces de luz de tiempo regular que parpadean dentro y fuera de la vista a medida que giran. Las ondas gravitacionales podrían causar leves cambios en la sincronización de esos destellos, pero hasta ahora los estudios no han conseguido ninguna detección.


Pero los binarios supermasivos que se acercan a la colisión pueden tener una cosa de la que carecen los binarios de masa estelar: un entorno rico en gas. Los científicos sospechan que la explosión de supernovas que crea un agujero negro estelar también destruye la mayor parte del gas circundante. El agujero negro consume lo poco que queda tan rápidamente que no queda mucho para brillar cuando ocurre la fusión.


Los binarios supermasivos, por otro lado, resultan de fusiones de galaxias. Cada gran agujero negro trae consigo una comitiva de nubes de polvo y gas, estrellas y planetas. Los científicos creen que una colisión de galaxias impulsa gran parte de este material hacia los agujeros negros centrales, que lo consumen en una escala de tiempo similar a la necesaria para que el binario se fusione.


La nueva simulación muestra tres órbitas de un par de agujeros negros supermasivos a solo 40 órbitas de la fusión. Los modelos revelan que la luz emitida en esta etapa del proceso puede estar dominada por la luz UV con algunos rayos X de alta energía, similar a lo que se ha visto en cualquier galaxia con un agujero negro supermasivo bien alimentado.


Tres regiones de gas emisor de luz brillan cuando los agujeros negros se fusionan, todos conectados por corrientes de gas caliente: un anillo grande que rodea todo el sistema, llamado disco circumbinario, y dos más pequeñas alrededor de cada agujero negro, llamadas mini discos. Todos estos objetos emiten predominantemente luz ultravioleta. 

Cuando el gas fluye a un mini disco a alta velocidad, la luz UV del disco interactúa con la corona de cada agujero negro, una región de partículas subatómicas de alta energía por encima y por debajo del disco. Esta interacción produce rayos X. Cuando la tasa de acreción es menor, la luz UV se atenúa en relación con los rayos X.


Sobre la base de la simulación, los investigadores esperan que los rayos X emitidos por una fusión cercana sean más brillantes y más variables que los rayos X que se ven en los agujeros negros supermasivos individuales. El ritmo de los cambios se vincula tanto a la velocidad orbital del gas ubicado en el borde interior del disco circumbinario como a la de los agujeros negros que se fusionan.

"La forma en que ambos agujeros negros desvían la luz da lugar a complejos efectos de lentes, como se ve en la película cuando un agujero negro pasa frente al otro", dijo Stéphane d'Ascoli, estudiante de doctorado en la École Normale Supérieure de París y autora principal del artículo publicado en Astrophysical Journal. "Algunas características exóticas fueron una sorpresa, como las sombras en forma de ceja que un agujero negro crea ocasionalmente cerca del horizonte del otro".


La simulación se realizó en el supercomputador Blue Waters del Centro Nacional para Aplicaciones de Supercomputación en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. 

El modelado de tres órbitas del sistema tomó 46 días en 9.600 núcleos de computación.


La simulación original estimó las temperaturas del gas. El equipo planea refinar su código para modelar cómo los parámetros cambiantes del sistema, como la temperatura, la distancia, la masa total y la tasa de acreción, afectarán la luz emitida. Están interesados en ver qué sucede con el gas que se desplaza entre los dos agujeros negros, así como en el modelado de períodos de tiempo más largos.

"Necesitamos encontrar señales a la luz de las binarias supermasivas de agujeros negros lo suficientemente distintivos como para que los astrónomos puedan encontrar estos sistemas raros entre la multitud de brillantes agujeros negros supermasivos", dijo el coautor Julian Krolik, astrofísico de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. "Si podemos hacer eso, podríamos descubrir la fusión de agujeros negros supermasivos antes de que los vea un observatorio de ondas gravitacionales desde el espacio"

sábado, 29 de septiembre de 2018

La Misión TESS de la NASA Envía su Primera Imagen Científica

19.09.18.- El buscador de planetas más nuevo de la NASA, TESS, empieza a proporcionar datos valiosos para ayudar a los científicos a descubrir y estudiar emocionantes nuevos exoplanetas, o planetas más allá de nuestro sistema solar. Parte de los datos de la órbita científica inicial de TESS incluyen una imagen detallada del cielo sur tomada con las cuatro cámaras de campo amplio de la nave espacial. Esta imagen científica de "primera luz" captura una gran cantidad de estrellas y otros objetos, incluidos los sistemas que anteriormente se sabía que tenían exoplanetas.


"En un mar de estrellas rebosantes de mundos nuevos, TESS está proyectando una amplia red y transportará una gran cantidad de planetas prometedores para su posterior estudio", dijo Paul Hertz, director de la división de astrofísica en la sede de la NASA en Washington. "Esta primera imagen científica muestra las capacidades de las cámaras de TESS, y muestra que la misión se dará cuenta de su increíble potencial en nuestra búsqueda de otra Tierra".


TESS adquirió la imagen con las cuatro cámaras durante un período de 30 minutos el martes 7 de Agosto. Las líneas negras en la imagen son espacios entre los detectores de la cámara. Las imágenes incluyen partes de una docena de constelaciones, desde Capricornus hasta Pictor, y tanto las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes, las galaxias más cercanas a las nuestras. El pequeño punto brillante sobre la Pequeña Nube de Magallanes es un cúmulo globular - una colección esférica de cientos de miles de estrellas - llamado NGC 104, también conocido como 47 Tucanae debido a su ubicación en la constelación del sur Tucana, el Tucán. Dos estrellas, Beta Gruis y R Doradus, son tan brillantes que saturan toda una columna de píxeles en los detectores de las segundas y cuartas cámaras de TESS, creando largas puntas de luz.


"Esta franja del hemisferio sur incluye más de una docena de estrellas que sabemos que tienen planetas en tránsito basados en estudios previos de observatorios terrestres", dijo George Ricker, investigador principal de TESS en el Instituto de Astrofísica y Espacio Kavli del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Cambridge.


TESS pasará dos años monitoreando 26 sectores durante 27 días cada uno, cubriendo el 85 por ciento del cielo. Durante su primer año de operaciones, el satélite estudiará los 13 sectores que componen el cielo del sur. Luego TESS recurrirá a los 13 sectores del cielo del norte para llevar a cabo una segunda encuesta de un año.



El satélite de la misión TESS tomó esta instantánea de la Gran Nube de Magallanes (derecha) y la brillante estrella R Doradus (izquierda) con un solo detector de una de sus cámaras el martes 7 de agosto. Image Credit: NASA/MIT/TESS

sábado, 22 de septiembre de 2018

El Hubble Descubre Características Nunca Vistas Alrededor de una Estrella de Neutrones

9.09.18.- Una inusual emisión de luz infrarroja de una estrella de neutrones cercana detectada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA podría indicar nuevas características nunca antes vistas. Una posibilidad es que haya un disco polvoriento alrededor de la estrella de neutrones; otra es que haya un viento enérgico que sale del objeto y que se estrelló contra el gas en el espacio interestelar que la estrella de neutrones está atravesando.


Aunque las estrellas de neutrones generalmente se estudian en radio y emisiones de alta energía, como los rayos X, este estudio demuestra que también se puede obtener información nueva e interesante sobre las estrellas de neutrones estudiándolas en luz infrarroja, dicen los investigadores.


La observación, realizada por un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania, University Park, Pensilvania; Universidad Sabanci, Estambul, Turquía; y la Universidad de Arizona, Tucson, Arizona, podría ayudar a los astrónomos a comprender mejor la evolución de las estrellas de neutrones: los restos increíblemente densos después de que una estrella masiva explote como una supernova. Las estrellas de neutrones también se denominan púlsares porque su rotación es muy rápida (normalmente fracciones de segundo, en este caso 11 segundos) y causa una emisión variable en el tiempo de las regiones emisoras de luz.


Esta estrella de neutrones en particular pertenece a un grupo de siete púlsares de rayos X cercanos, apodados 'los Siete Magníficos', que están más calientes de lo que deberían estar considerando sus edades y reservas de energía disponible.

El Hubble Descubre Características Nunca Vistas Alrededor de una Estrella de Neutrones


Esta animación muestra una estrella de neutrones (RX J0806.4-4123) con un disco de polvo caliente que produce una firma infrarroja detectada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA. Image Credit: NASA/ESA/Hubble

sábado, 15 de septiembre de 2018

Espectaculares Imágenes del Huracán Florence Vistas desde la ISS






12.09.18.- Una cámara de alta definición montada fuera de la Estación Espacial Internacional captó estas espectaculares imágenes del huracán Florence a las 7:50 a.m. EDT del 12 de Septiembre. Actualmente, varios satélites de la NASA están rastreando el recorrido de la tormenta, siguiendo de cerca su evolución. Este video fue grabado mientras Florence avanzaba  a través del Atlántico en dirección oeste-noroeste con vientos de más de 200 kilómetros por hora. El Centro Nacional de Huracanes pronostica un fortalecimiento adicional para Florence antes de que llegue a la costa de Carolina del Norte y Carolina del Sur el viernes 14 de Septiembre.

sábado, 8 de septiembre de 2018

El Famoso Hexágono de Saturno Podría Elevarse Sobre las Nubes

06.09.18.- Un nuevo estudio a largo plazo con datos de la nave espacial Cassini de la NASA reveló una característica sorprendente que emerge en el polo norte de Saturno a medida que se acerca el verano: un vórtice cálido de gran altura con forma hexagonal, similar al famoso hexágono visto más profundamente en las nubes de Saturno.


El hallazgo, publicado el 3 de Septiembre en Nature Communications, es intrigante, porque sugiere que el hexágono de menor altitud puede influir en lo que sucede arriba, y que podría ser una estructura imponente de cientos de millas de altura.



Cuando Cassini llegó al sistema de Saturno en 2004, el hemisferio sur estaba disfrutando el verano, mientras que el norte estaba en pleno invierno. La nave espacial vio un vórtice amplio y cálido a gran altitud en el polo sur de Saturno, pero ninguno en el polo norte del planeta. El nuevo estudio informa de los primeros destellos de un vórtice polar norteño que se formó en lo alto de la atmósfera, cuando el hemisferio norte de Saturno se acercaba al verano. Este vórtice cálido se encuentra a cientos de millas por encima de las nubes, en la estratosfera, y revela una sorpresa inesperada.


Los bordes de este vórtice recién descubierto parecen ser hexagonales, que coinciden con un famoso y extraño patrón de nubes hexagonales que vemos más profundamente en la atmósfera de Saturno", dijo Leigh Fletcher de la Universidad de Leicester, autor principal del nuevo estudio.


Los niveles de nubes de Saturno albergan la mayoría del clima del planeta, incluido el hexágono polar del norte preexistente. Esta característica fue descubierta por la nave espacial Voyager de la NASA en la década de 1980 y ha sido estudiada durante décadas; una onda de larga duración potencialmente vinculada a la rotación de Saturno, es un tipo de fenómeno que también se ve en la Tierra, como en la corriente de chorro polar.


Sus propiedades fueron reveladas en detalle por Cassini, que observó la característica en múltiples longitudes de onda, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo, usando instrumentos que incluyen su Espectrómetro de Infrarrojo Compuesto (CIRS). Sin embargo, al comienzo de la misión, este instrumento no podía asomarse más hacia la estratosfera septentrional, donde las temperaturas eran demasiado frías para observaciones infrarrojas de CIRS fiables, dejando a estas regiones de mayor altitud relativamente inexploradas durante muchos años.



"El misterio y la extensión del hexágono continúan creciendo, incluso después de los 13 años de Cassini en órbita alrededor de Saturno", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini. "Espero ver otros descubrimientos nuevos que aún se encuentran en los datos de Cassini".

El Famoso Hexágono de Saturno Podría Elevarse Sobre las Nubes


Image Credit: NASA/JPL

sábado, 1 de septiembre de 2018

Comienza a Despejarse el Cielo en Marte Para el Rover Opportunity

31.08.18.- La tormenta de polvo que cubría el planeta Marte y que fue detectada por primera vez el 30 de Mayo provocando la detección de las operaciones para el rover Opportunity, está disminuyendo.


Con cielos despejados sobre el lugar de descanso de Opportunity en Perseverance Valley, los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, 

California, creen que el vehículo solar de 15 años de edad pronto recibirá suficiente luz solar para iniciar automáticamente los procedimientos de recuperación. El rover puede hacerlo. Para prepararse, el equipo de la misión de Opportunity ha desarrollado un plan de dos pasos para proporcionar la mayor probabilidad de comunicarse con éxito con el rover y volverlo a poner operativo.

"El Sol está saliendo entre la neblina de polvo sobre Perseverance Valley, y pronto habrá suficiente luz solar para que Opportunity pueda recargar sus baterías", dijo John Callas, gerente de proyectos de Opportunity en JPL. "Cuando el nivel de Tau [una medida de la cantidad de partículas en el cielo marciano] caiga por debajo de 1.5, comenzaremos un período de intentos activos de comunicación con el rover al enviarle comandos a través de las antenas de la Red de Espacio Profundo de la NASA. Suponiendo que recibamos noticias de Opportunity, comenzaremos un proceso para conocer su estado y volver a ponerlo operativo".



Aproximadamente 11 meses antes de que la actual tormenta de polvo envolviera al rover, Opportunity tomó cinco imágenes que se convirtieron en un mosaico que mostraba una vista desde el extremo superior del "Perseverance Valley" en la vertiente interior del borde occidental del Cráter Endeavour. Las imágenes fueron tomadas el 7 de Julio de 2017. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

La última comunicación del rover con la Tierra se recibió el 10 de Junio, y se desconoce la salud actual de Opportunity. Los ingenieros de Opportunity confían en la experiencia de los científicos de Marte que analizan datos del Mars Color Imager (MARCI) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA para estimar la tau cerca de la posición del rover.

"La neblina de polvo producida por la tormenta de polvo global marciana de 2018 es una de las más extensas que se haya registrado, pero todos los indicios apuntan a que finalmente está llegando a su fin", dijo el científico del proyecto MRO Rich Zurek en el JPL. "Las imágenes de MARCI del lugar donde se encuentra Opportunity no han mostrado tormentas de polvo activas durante algún tiempo en un área de 3.000 kilómetros del rover".


Con los cielos despejados, los gerentes de misión esperan que el rover intente llamar a casa, pero también están preparados para un largo período de silencio. "Si no recibimos noticias después de 45 días, el equipo se verá obligado a concluir que el polvo que bloquea el Sol y el frío marciano han conspirado para causar algún tipo de fallo del cual el rover probablemente no se recuperará", dijo Callas. "En ese momento, nuestra fase activa de llegar a Opportunity habrá llegado a su fin. Sin embargo, en la improbable posibilidad de que haya una gran cantidad de polvo en los paneles solares que está bloqueando la energía del Sol, continuaremos los esfuerzos de escucha pasiva durante varios meses ".


Los varios meses adicionales para escuchar pasivamente son una concesión para la posibilidad de que un remolino de polvo del Planeta Rojo pueda aparecer y literalmente desempolvar los paneles solares de Opportunity. Tales "eventos de limpieza" fueron descubiertos por los equipos del rover de Marte en 2004 cuando, en varias ocasiones, los niveles de batería a bordo de Spirit y Opportunity aumentaron en varios puntos durante una sola noche marciana, cuando la expectativa lógica era que continuarían disminuyendo.


Es poco probable que la acumulación de polvo sea la causa principal de la falta de comunicación de Opportunity. Sin embargo, cada día durante la fase pasiva, el grupo de Radio Ciencia del JPL revisará los registros de señal tomados por un receptor de banda ancha muy sensible de las frecuencias de radio que emanan de Marte, buscando una señal que el rover intente alcanzar.


Incluso si el equipo escuchase a Opportunity durante cualquiera de las fases, no hay garantía de que el rover esté operativo. Se desconoce el impacto de esta última tormenta en los sistemas de Opportunity, que podría haber causado una producción de energía reducida, un menor rendimiento de la batería u otros daños imprevistos que podrían dificultar el regreso completo del rover.


Si bien la situación en Perseverance Valley es crítica, el equipo del rover es cautelosamente optimista, sabiendo que Opportunity ha superado desafíos significativos durante sus más de 14 años en Marte. El rover perdió el uso de su dirección delantera: su parte delantera izquierda en Junio de 2017 y el frente derecho en 2005. Su memoria flash de 256 megabytes ya no está funcionando. El equipo también sabe que todo lo relacionado con el rover está más allá de su período de garantía: tanto Opportunity como su rover gemelo, Spirit, fueron construidos para una misión de 90 días (Spirit duró 20 veces más y Opportunity 60). 

Los rovers fueron diseñados para viajar alrededor de 1 kilómetro, y Opportunity ha registrado más de 45 kilómetros. Contra viento y marea, el equipo ha visto a su soldado rover. Ahora, los ingenieros y científicos de Opportunity están planeando, y esperando, que este último dilema sea solo otro golpe en su camino marciano.




La cámara panorámica de Opportunity (Pancam) tomó las imágenes para crear esta vista desde una posición fuera del Cráter Endeavour durante el período del 7 al 19 de Junio de 2017. Hacia el lado derecho de esta escena hay una amplia muesca en la cresta del borde oeste de cráter. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

sábado, 25 de agosto de 2018

Confirmada la Presencia de Hielo en la Superficie de la Luna

21.08.18.- En las partes más oscuras y frías de sus regiones polares, un equipo de científicos ha observado directamente la evidencia definitiva de hielo de agua en la superficie de la Luna. Estos depósitos de hielo están distribuidos irregularmente y podrían ser antiguos. En el polo sur, la mayor parte del hielo se concentra en los cráteres lunares, mientras que el hielo del polo norte es más extenso, pero disperso.


El equipo, liderado por Shuai Li, de la Universidad de Hawai y la Universidad de Brown, y que incluye a Richard Elphic del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, en California, ha utilizado datos del instrumento Moon Mineralogy Mapper (M3) de la NASA para identificar tres firmas específicas que definitivamente prueban que hay hielo de agua en la superficie de la Luna.



M3, a bordo de la nave espacial Chandrayaan-1, lanzada en 2008 por la Organización de Investigación Espacial de la India, estaba equipada de manera única para confirmar la presencia de hielo sólido en la Luna. Recolectó datos que no solo recogían las propiedades reflectivas que se esperaría del hielo, sino que también podía medir directamente la forma distintiva en que sus moléculas absorben la luz infrarroja, por lo que puede diferenciar entre agua líquida o vapor y hielo sólido.


La mayor parte del hielo recién descubierto se encuentra en las sombras de los cráteres cerca de los polos, donde las temperaturas más cálidas nunca superan los -250 grados Fahrenheit (-156 grados Centígrados). Debido a la muy pequeña inclinación del eje de rotación de la Luna, la luz del Sol nunca llega a estas regiones.


Las observaciones previas encontraron indirectamente posibles signos de hielo en la superficie en el polo sur lunar, pero estos podrían haber sido explicados por otros fenómenos, como el suelo lunar inusualmente reflexivo.


Con suficiente hielo en la superficie, dentro de los primeros milímetros, el agua posiblemente sea accesible como un recurso para futuras expediciones para explorar e incluso permanecer en la Luna, y potencialmente más fácil de acceder que el agua detectada debajo de la superficie de la Luna.



La imagen muestra la distribución del hielo de la superficie en el polo sur de la Luna (izquierda) y el polo norte (derecha), detectado por el instrumento Moon Mineralogy Mapper de la NASA. El azul representa las ubicaciones de hielo, trazadas sobre una imagen de la superficie lunar, donde la escala de grises corresponde a la temperatura de la superficie (el más oscuro representa las áreas más frías y las sombras más claras indican las zonas más cálidas). El hielo se concentra en las ubicaciones más oscuras y más frías, en las sombras de los cráteres.

Esta es la primera vez que los científicos observan directamente la evidencia definitiva de hielo de agua en la superficie de la Luna. Image Credit: NASA

sábado, 18 de agosto de 2018

El Hubble Captura una Panorámica del Universo en Evolución

17.08.18.- Los astrónomos, usando la visión ultravioleta del Hubble, han capturado una de las mayores vistas panorámicas de la formación de estrellas en el universo. Se trata de un espacio que engloba, aproximadamente, 15.000 galaxias, de las cuales cerca de 12.000 son estrellas en formación. La visión ultravioleta del Hubble abre una nueva ventana al universo en evolución, rastreando el nacimiento de estrellas en los últimos 11 mil millones de años hasta el período de formación estelar más activo del cosmos, que ocurrió unos 3 mil millones de años después del Big Bang.



La luz ultravioleta ha sido la pieza que falta en el rompecabezas cósmico. Ahora, combinando datos infrarrojos y de luz visible del Hubble, así como de otros telescopios con base terrestre, los astrónomos han podido configurar uno de los retratos más completos en la historia de la evolución del universo.



La imagen acorta las distancias entre galaxias muy lejanas que sólo se pueden observar a través de luz infrarroja, así como de una amplia gama de galaxias más cercanas. La luz de las regiones más lejanas de estrellas en formación comenzó a reflejarse como ultravioleta. 


Sin embargo, la expansión del universo ha cambiado esta iluminación a ondas infrarrojas. 


Al comparar las imágenes de la formación de estrellas en el universo, los astrónomos pueden lograr un mayor entendimiento en torno a la cercanía de galaxias que se formaron a partir de pequeños grupos de calor y estrellas jóvenes, hace mucho tiempo.



Debido a que la atmósfera terrestre filtra la mayoría de la luz ultravioleta, el telescopio Hubble puede ofrecer algunas de las observaciones más ajustadas del espacio. La imagen es una parte del campo GOODS-North, localizado al noroeste de la constelación de la Osa Mayor.


Image Credit: NASA/ESA/Hubble

sábado, 11 de agosto de 2018

Ya Están Aquí las Perseidas 2018

09.08.18.- Durante la madrugada del 12 al 13 de Agosto se producirá uno de los acontecimientos celestes más importantes del año para los amantes de la astronomía: la lluvia de meteoros de las Perseidas, o también conocidas como "Lágrimas de San Lorenzo". Aunque el momento propio de su observación es la noche del 12 al 13 de Agosto, ya se pueden observar en el cielo meteoros de este tipo.


Esta lluvia de meteoros tiene origen en el cometa Swift-Tuttle. Aunque el cometa no está cerca de la Tierra, su cola intersecta la órbita terrestre. Pasamos a través de ella cada año en el mes de agosto. Pequeños fragmentos de polvo del cometa chocan entonces contra la atmósfera terrestre a 212.000 km/h (132.000 mph). A esta velocidad, incluso el más pequeño fragmento de polvo produce una vívida estela luminosa —un meteoro— al desintegrarse. Debido a que los meteoros del cometa Swift-Tuttle salen de la constelación de Perseo, a esta lluvia de estrellas se la denomina "Perseidas".


Una vez que el Sol se ponga, comenzará el espectáculo justo cuando la constelación de Perseo salga por el noreste. Éste es el momento para buscar a los meteoros Perseidas que se acercan desde el horizonte y rozan la atmósfera como rajuelas que saltan sobre la superficie de un lago.

"Las estelas de los meteoros que rozan la Tierra son largas, lentas y coloridas; y constituyen una de las clases de meteoros más bellos", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA, en el Centro de Vuelo Espacial Marshall. Cooke recomienda observar el cielo entre las 23:00 p.m. y las 3:00 a.m., hora local. Antes de la medianoche la tasa de meteoros será baja, pero irá aumentando a medida que avanza la noche, con un pico antes del amanecer que puede alcanzar los 50 meteoros por hora, cuando la constelación de Perseo está en lo alto del cielo.


Para obtener mejores resultados, aconseja Cooke, "aléjese de las luces de la ciudad". Las Perseidas más brillantes se pueden ver desde las ciudades, menciona, pero las ráfagas más espectaculares, compuestas por meteoros tenues y delicados, sólo se podrán observar en zonas rurales. La lluvia de meteoros de las Perseidas es uno de los acontecimientos más esperados por los amantes de la astronomía, y considerada por muchos como la mejor lluvia de estrellas del año. Los meteoros que producen se encuentran entre los más brillantes de todas las lluvias de meteoros. Exploradores, esta es una buena oportunidad para acampar.



Durante la madrugada del 11 al 12 de Agosto se producirá uno de los acontecimientos celestes más importantes del año para los amantes de la astronomía: la lluvia de meteoros de las Perseidas, o también conocidas como "Lágrimas de San Lorenzo". Image Credit: NASA/JPL

sábado, 4 de agosto de 2018

Un Cadáver Estelar Revela el Origen de Moléculas Radioactivas

31.07.18.- Utilizando ALMA y NOEMA, un equipo de astrónomos ha hecho la primera detección definitiva de una molécula radioactiva en el espacio interestelar. La parte radioactiva de la molécula es un isótopo de aluminio. Las observaciones revelan que el isótopo se dispersó en el espacio después de la colisión de dos estrellas, que dejó un remanente conocido como CK Vulpeculae. Es la primera vez que se hace una observación directa de este elemento en una fuente conocida. Anteriormente ya se había identificado este isótopo, pero procedía de la detección de rayos gamma y su origen exacto era desconocido.


El equipo, liderado por Tomasz Kamiński (Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, Cambridge, Estados Unidos), utilizó ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) y el conjunto NOEMA (NOrthern Extended Millimeter Array) para detectar una fuente del isótopo radioactivo aluminio-26. La fuente, conocida como CK Vulpeculae, fue vista por primera vez en 1670 y en aquel momento lo que vieron los observadores parecía una “nueva estrella”, brillante y roja. Aunque inicialmente era visible a simple vista, se desvaneció rápidamente y ahora son necesarios potentes telescopios para ver los restos de esta fusión, una tenue estrella central rodeada por un halo de materia incandescente que fluye de ella.


348 años después de que el evento inicial se observara, los restos de esta explosiva fusión estelar han llevado a la firma clara y convincente de una versión radioactiva del aluminio, conocido como aluminio-26. Se trata de la primera molécula radioactiva inestable detectada definitivamente fuera del Sistema Solar. Los isótopos inestables tienen un exceso de energía nuclear y, finalmente, decaen en una forma estable.

“La primera observación de este isótopo en un objeto de tipo estelar también es importante en un contexto más amplio: el de la evolución química de la galaxia”, señala Kamiński. “Es la primera vez que se identifica de forma directa el origen en el que se produce el núclido radioactivo aluminio-26”.


Kamiński y su equipo detectaron la única firma espectral de moléculas compuestas por aluminio-26 y flúor (26AlF) en los restos que rodean a CK Vulpeculae, que se encuentra a unos 2000 años luz de la Tierra. A medida que estas moléculas giran y caen a través del espacio, emiten una distintiva huella de luz en longitudes de onda milimétricas, un proceso conocido como transición rotacional. Los astrónomos consideran que es la mejor forma de detectar moléculas.


La observación de este particular isótopo proporciona nuevas información sobre el proceso de fusión que creó a CK Vulpeculae. También demuestra que las capas profundas, densas, e interiores de una estrella, donde se forjan los elementos pesados y los isótopos radioactivos, pueden ser agitadas y lanzadas al espacio por colisiones estelares.

“Estamos observando las entrañas de una estrella destrozada hace tres siglos por una colisión”, subrayó Kamiński.

Los astrónomos también han determinado que las dos estrellas que se fusionaron tenían masas relativamente bajas, siendo una de ellas una estrella gigante roja con una masa de entre 0,8 y 2,5 veces la de nuestro Sol.


Al ser radioactivo, el aluminio-26 decaerá hasta ser más estable y, en este proceso, uno de los protones del núcleo decaerá en neutrón. Durante este proceso, el núcleo excitado emite un fotón de muy alta energía, que se observa como un rayo gamma.


Anteriormente, las detecciones de emisión de rayos gamma han demostrado que en la Vía Láctea hay alrededor de dos masas solares de aluminio-26, pero se desconocía el proceso que creó los átomos radioactivos. Además, debido a la manera en que se detectan los rayos gamma, su origen preciso era también, en gran parte, desconocido. Con estas nuevas medidas, los astrónomos han detectado por primera vez, de forma confirmada, un radioisótopo inestable en una molécula fuera de nuestro Sistema Solar.


Al mismo tiempo, sin embargo, el equipo ha concluido es poco probable que la producción de aluminio-26 por objetos similares a CK Vulpeculae sea la principal fuente de aluminio-26 en la Vía Láctea. La masa de aluminio-26 en CK Vulpeculae es aproximadamente una cuarta parte de la masa de Plutón y dado que estos eventos son tan poco comunes, es muy poco probable que sean los únicos productores del isótopo en la galaxia Vía Láctea. Esto deja la puerta abierta para continuar estudiando estas moléculas radioactivas.



Observaciones llevadas a cabo con ALMA detectan el isótopo radioactivo aluminio-26 de la remanente CK Vulpeculae. Image Credit: ESO/L. Calçada

sábado, 28 de julio de 2018

Mars Express Detecta Agua Líquida Escondida Bajo el Polo Sur de Marte

25.07.18.- Los datos del radar recopilados por la sonda espacial Mars Express de la ESA apuntan a un lago de agua líquida enterrado bajo capas de hielo y polvo en la región polar sur de Marte.


La evidencia del pasado acuoso del Planeta Rojo prevalece en toda su superficie en la forma de vastas redes de ríos y canales secos de salida gigantescos claramente representados desde órbita por naves espaciales. Los orbitadores, junto con los módulos de aterrizaje y los exploradores que exploran la superficie marciana, también descubrieron minerales que solo pueden formarse en presencia de agua líquida.


Pero el clima ha cambiado significativamente a lo largo de los 4.6 billones de años de historia del planeta y el agua líquida no puede existir en la superficie hoy en día, por lo que los científicos están mirando bajo tierra. Los primeros resultados de la nave espacial Mars Express de 15 años de antigüedad ya descubrieron que existe hielo de agua en los polos del planeta y que también está enterrado en capas intercaladas con polvo.


La presencia de agua líquida en la base de los casquetes polares se sospecha desde hace tiempo; después de todo, de estudios en la Tierra, es bien sabido que el punto de fusión del agua disminuye bajo la presión de un glaciar que lo cubre. Además, la presencia de sales en Marte podría reducir aún más el punto de fusión del agua y mantener el agua líquida incluso a temperaturas bajo cero.


Pero hasta ahora, las pruebas del radar avanzado de Marte para el subsuelo y el instrumento de sondeo de ionosfera, MARSIS, el primer radar que alguna vez orbitó en otro planeta, no fue concluyente.


Se ha necesitado la persistencia de los científicos que trabajan con este instrumento de exploración subsuperficial para desarrollar nuevas técnicas con el fin de recopilar la mayor cantidad posible de datos de alta resolución para confirmar su excitante conclusión.


El radar de penetración en el suelo usa el método de enviar pulsos de radar hacia la superficie y medir el tiempo que tardan en reflejarse en la nave espacial y con qué fuerza.  Los ecos reflejados proporcionan información sobre el material que se encuentra bajo la superficie.


La investigación de radar muestra que la región del polo sur de Marte está compuesta de muchas capas de hielo y polvo a una profundidad de aproximadamente 1,5 km en un área de 200 km de ancho analizada en este estudio. Se ha identificado una reflexión de radar particularmente brillante debajo de los depósitos estratificados dentro de una zona de 20 km de ancho.


Analizando las propiedades de las señales de radar reflejadas y considerando la composición de los depósitos estratificados y el perfil de temperatura esperado debajo de la superficie, los científicos interpretan la característica brillante como una interfaz entre el hielo y un cuerpo estable de agua líquida, que puede cargarse con sal y sedimentos saturados. Para que MARSIS pueda detectar dicho parche de agua, necesitaría tener por lo menos varias decenas de centímetros de grosor.

 "Esta anomalía subsuperficial en Marte tiene propiedades de radar que coinciden con el agua o los sedimentos ricos en agua", dice Roberto Orosei, investigador principal del experimento MARSIS y autor principal del artículo publicado hoy en la revista Science.

"Esta es solo una pequeña área de estudio; es una perspectiva emocionante pensar que podría haber más de estas bolsas subterráneas de agua en otros lugares, aún por descubrir ".

"Hemos visto indicios de características subsuperficiales interesantes durante años, pero no pudimos reproducir el resultado de órbita a órbita, porque las tasas de muestreo y la resolución de nuestros datos anteriores eran demasiado bajao", agrega Andrea Cicchetti, gerente de operaciones de MARSIS y coautor en el nuevo documento.

"Tuvimos que idear un nuevo modo de operación para eludir el procesamiento a bordo y activar una mayor tasa de muestreo y así mejorar la resolución de la huella de nuestro conjunto de datos: ahora vemos cosas que simplemente no eran posibles antes".


El hallazgo recuerda algo al lago Vostok, descubierto a unos 4 km por debajo del hielo en la Antártida en la Tierra. Se sabe que algunas formas de vida microbiana prosperan en los ambientes subglaciales de la Tierra, pero ¿podrían los pozos subterráneos de agua líquida salada y rica en sedimentos en Marte también proporcionar un hábitat adecuado, ya sea ahora o en el pasado? Si la vida alguna vez existió en Marte sigue siendo una pregunta abierta.

"La larga duración de Mars Express, y el agotador esfuerzo realizado por el equipo de radar para superar muchos desafíos analíticos, permitió este resultado tan esperado, demostrando que la misión y su carga útil aún tienen un gran potencial científico", dijo Dmitri Titov, de la ESA y científico del proyecto Mars Express.

"Este descubrimiento emocionante es un punto culminante para la ciencia planetaria y contribuirá a nuestra comprensión de la evolución de Marte, la historia del agua en nuestro planeta vecino y su habitabilidad".


Mars Express se lanzó el 2 de junio de 2003 y celebrará 15 años en órbita el 25 de diciembre de este año.



Mars Express ha usado señales de radar rebotadas a través de capas de hielo subterráneas para encontrar evidencias de un lago de agua enterrado debajo del casquete polar sur.

sábado, 21 de julio de 2018

El Chandra Observa Por Primera Vez a una Joven Estrella Devorando un Planeta

19.07.18.- Los científicos podrían haber observado, por primera vez, la destrucción de un planeta joven o planetas alrededor de una estrella cercana. Las observaciones del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA indican que la estrella madre está ahora en el proceso de devorar los restos planetarios. Este descubrimiento da una idea de los procesos que afectan a la supervivencia de los planetas infantiles.


Desde 1937, a los astrónomos les ha desconcertado la curiosa variabilidad de una joven estrella llamada RW Aur A, ubicada a unos 450 años luz de la Tierra. Cada pocas décadas, la luz óptica de la estrella se ha desvanecido brevemente antes de volver a brillar. En los últimos años, los astrónomos han observado que la estrella se oscurece con mayor frecuencia y durante períodos más largos.


Usando el Chandra, un equipo de científicos puede haber descubierto qué causó el evento de oscurecimiento más reciente de la estrella: una colisión de dos cuerpos planetarios infantiles, que incluye al menos un objeto lo suficientemente grande como para ser un planeta. A medida que los desechos planetarios resultantes caen en la estrella, genera un velo espeso de polvo y gas, oscureciendo temporalmente la luz de la estrella.

"Las simulaciones por ordenador han predicho durante mucho tiempo que los planetas pueden caer en una estrella joven, pero nunca antes lo hemos observado", dijo Hans Moritz Guenther, investigador del Instituto Kavli para Astrofísica e Investigación Espacial del MIT, quien dirigió el estudio. "Si nuestra interpretación de los datos es correcta, esta sería la primera vez que observamos directamente a una joven estrella devorando un planeta o planetas".

Los anteriores eventos de oscurecimiento de la estrella pueden haber sido causados por aplastamientos similares, de dos cuerpos planetarios o grandes restos de colisiones pasadas.


RW Aur A se encuentra en la formación estelar Taurus-Auriga, que alberga guarderías estelares que contienen miles de estrellas infantiles. Las estrellas muy jóvenes, a diferencia de nuestro sol relativamente maduro, todavía están rodeadas por un disco giratorio de gas y grupos de material que varían en tamaño desde pequeños granos de polvo hasta guijarros, y posiblemente planetas. Estos discos tienen una existencia de entre 5 y 10 millones de años.


Se estima que RW Aur A tiene varios millones de años y todavía está rodeada por un disco de polvo y gas. Esta estrella y su estrella compañera binaria, RW Aur B, tienen la misma masa que el sol.


Las notables caídas en el brillo óptico de RW Aur A que ocurrieron cada pocas décadas duraron aproximadamente un mes. Luego, en 2011, el comportamiento cambió. La estrella se oscureció nuevamente, esta vez durante unos seis meses. La estrella finalmente se iluminó, solo para desvanecerse nuevamente a mediados de 2014. En noviembre de 2016, la estrella volvió a su brillo total, y luego en enero de 2017 volvió a oscurecerse.


El Chandra se usó para observar la estrella durante un período ópticamente brillante en 2013, y luego en periodos poco intensos en 2015 y 2017, cuando también se observó una disminución en los rayos X.


Debido a que los rayos X provienen de la atmósfera exterior caliente de la estrella, los cambios en el espectro de rayos X -la intensidad de los rayos X medidos a diferentes longitudes de onda- sobre estas tres observaciones se usaron para sondear la densidad y composición del material absorbente alrededor de la estrella.


El equipo descubrió que las caídas tanto en la luz óptica como en la de rayos X son causadas por gas denso que oscurece la luz de la estrella. La observación en 2017 mostró una fuerte emisión de átomos de hierro, lo que indica que el disco contenía al menos 10 veces más hierro que en la observación de 2013 durante un período brillante.
Guenther y sus colegas sugieren que el exceso de hierro se creó cuando dos cuerpos planetarios infantiles, colisionaron. Si uno o ambos cuerpos planetarios están hechos en parte de hierro, su aplastamiento podría liberar una gran cantidad de hierro en el disco de la estrella y oscurecer temporalmente su luz a medida que el material cae en la estrella.


Una explicación menos favorecida es que los granos pequeños o partículas como el hierro pueden quedar atrapados en partes de un disco. Si la estructura del disco cambia repentinamente, como cuando la estrella compañera de la estrella pasa cerca, las fuerzas de marea resultantes podrían liberar las partículas atrapadas, creando un exceso de hierro que puede caer en la estrella.


Los científicos esperan hacer más observaciones de la estrella en el futuro, para ver si la cantidad de hierro que la rodea ha cambiado, una medida que podría ayudar a los investigadores a determinar el tamaño de la fuente del hierro. Por ejemplo, si aparece la misma cantidad de hierro en uno o dos años, puede indicar que proviene de una fuente relativamente masiva.

"Actualmente se necesita mucho esfuerzo para aprender sobre exoplanetas y cómo se forman, por lo que obviamente es muy importante ver cómo los planetas jóvenes podrían destruirse en interacciones con sus estrellas anfitrionas y otros planetas jóvenes, y qué factores determinan si sobreviven", dijo Guenther.


Concepto artístico de la destrucción de un joven planeta o planetas observada por el Chandra. Image Credit: NASA/ CXC/M. Weiss; X-ray spectrum: NASA/CXC/MIT/H. M.Günther